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Wir brauchen eine umweltfreundlichere Art zu sterben

2020

Der Tod mag die natürliche und unvermeidliche Konsequenz des Lebens sein, aber die Menschen haben dafür gesorgt, dass das, was danach mit unserem Körper geschieht, alles andere als das ist. Seit mehr als einem Jahrhundert ähnelt der Kreislauf des Lebens in den Vereinigten Staaten eher einem Hufeisen. Die Bestattungspraktiken hindern die Erde daran, unsere kostbaren Rohstoffe wiederzuverwenden, nachdem wir diese sterbliche Spule abgeschüttelt haben. Aber es gibt Alternativen, und eine wachsende Anzahl künftiger Leichen könnte verfaulen, wie es die Natur vorsieht.

Einbalsamierung kann unser schlimmster Täter sein. Die Praxis, Körper mit Chemikalien wie Formaldehyd zu füllen, um sie zu konservieren, geht auf das alte Ägypten zurück, aber sie setzte Mitte des 19. Jahrhunderts ein, um Gefallene aus dem Bürgerkrieg zu transportieren. Heute balsamieren US-Bestatter jedes Jahr ungefähr 1 Million Menschen. Es dauert zwischen 3 und 4 Gallonen Chemikalien, um den durchschnittlichen Körper zu bewahren. Das ist eine Menge Karzinogene, die man um der Toten willen herumschweben lassen muss.

Die Welligkeitseffekte sind zahlreich und unangenehm. Konservierte Leichen können in Schatullen ausgestellt werden, in denen insgesamt Tonnen von Holz und Stahl verwendet werden, die wir dann in Betoncontainern vergraben. Anstatt körpereigene Nährstoffe wie Kalium und Kalzium in den Boden zurückzuführen, gießen wir langsam, während wir vor dem Schmutz geschützt sind. Sauerstoffmangel führt dazu, dass beim Verschwenden von Fleisch Methan freigesetzt wird, ein Treibhausgas, das stärker ist als das Kohlendioxid, das wir an der frischen Luft produzieren würden. In der Zwischenzeit kann Einbalsamierungsflüssigkeit in den Boden gelangen und möglicherweise in gefährlichen Konzentrationen in unser Grundwasser gelangen. Unser letzter Beitrag zur Menschheit: giftiger Schlamm.

Viele Länder bevorzugen eine Option, die die Chemikalien leichter macht: die Einäscherung. Es wird auch in den USA immer beliebter. Laut Phil Olson, einem außerordentlichen Professor an der Virginia Tech, der sich mit dem Tod befasst, entspricht dies einer Verschiebung der kulturellen Gefühle in Bezug auf die Sterblichkeit. Die meisten denken nicht mehr an den ganzen, physischen Körper, der zum Trauern notwendig ist, was zu einem geringeren Einbalsamierungsdruck führt. "Die Menschen reagieren auf sich ändernde soziale Bedingungen, sagt er. Wir verbrennen jetzt etwa die Hälfte unseres Körpers. Wenn sich der Trend fortsetzt, werden es bis 2035 79, 1 Prozent sein.

Aber trotz ihres scheinbaren Minimalismus ist die Einäscherung auch ressourcenintensiv. Es dauert ungefähr 28 Gallonen Kraftstoff, um eine Person in Asche zu verwandeln. Natürlich erfordert es nicht das gleiche Gießen und Mähen wie eine Begräbnisstätte, wodurch sein gesamter CO2-Fußabdruck etwa 10 Prozent unter dem von Einbalsamierung und Begräbnis liegt.

Die Amerikaner beginnen nach Optionen zu suchen, die die Umweltauswirkungen ihres Nachlebens minimieren. Mehr als 70 Prozent der US-Friedhöfe gaben an, eine erhöhte Nachfrage nach sogenannten grünen Begräbnissen zu verzeichnen. Solche Dienste könnten ungiftige Einbalsamierungsflüssigkeiten (ätherische Öle anstelle von Formaldehyd) verwenden oder Körper so in den Boden stecken, wie sie sind. Einige religiöse Gruppen haben dies immer getan: Judentum und Islam zum Beispiel scheuen traditionell die Einbalsamierung.

Organisationen wie das Urban Death Project in Washington drängen auf die lokalen Gesetze, um mehr Möglichkeiten für die Zeit nach dem Tod zu schaffen, da viele staatliche Gesetze derzeit traditionelle Bestattungen oder Feuerbestattungen vorschreiben. Eine Alternative: Körper in mit Sägemehl gefüllte Gefäße legen, um sie zu Kompost zu verarbeiten. Washington war der erste Staat, der den Prozess am 21. Mai legalisierte. Jede Person, die anstelle der üblichen Behandlung zu pflanzlicher Nahrung wurde, spart nach eigener Einschätzung des Urban Death Project etwa eine Tonne Kohlendioxid. Für Amerikaner mag dies schmackhafter sein als beispielsweise Rituale wie das Begräbnis des tibetischen Himmels, bei dem sich Körper auf Berggipfeln zersetzen.

Unsere Toten für Aasfresser zu hinterlassen, ist wahrscheinlich nicht der nächste große Trend, aber wir kommen auf die Idee, dass der grünste Weg zu sterben darin besteht, die Zersetzung zu fördern, nicht aufzuhören.

Dieser Artikel wurde ursprünglich in der Sommer-Ausgabe 2019 von Make It Last Popular Science veröffentlicht.

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