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Die heutigen Hurrikane töten weit weniger Amerikaner, und die NOAA-Satelliten sind der Grund dafür

2022

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Sowohl Urlauber als auch Einwohner in Galveston, Texas, wussten, dass sich am 7. September 1900 ein Sturm näherte. Aber es gab keine Evakuierung, und die meisten blieben sitzen, ohne das Ausmaß der kommenden Wut zu bemerken. Am nächsten Tag starben 8.000 Menschen an den Fluten.

Dieses Ereignis bleibt die tödlichste Naturkatastrophe in der Geschichte der USA. Aber mit einer dramatisch verbesserten Vorhersage ist es unwahrscheinlich, dass es wieder vorkommt.

"Es wird kein Sturm auf Galveston aufkommen", sagt James Franklin, Leiter der Hurricane Specialist Unit der National Oceanic and Atmospheric Agency (NOAA) wird in der Lage sein, Maßnahmen zu ergreifen. "

Ein entscheidender Unterschied in der modernen Sturmvorhersage ist die NOAAs-Flotte hoch entwickelter Wettersatelliten. Mit solch fortschrittlichen Sturmverfolgungssystemen scheint es naheliegend zu sein, zu erwarten, dass Hurrikane weniger Amerikaner töten als vor Jahrzehnten, aber "es ist keine einfache Zahl, sagt Franklin. Immerhin sind Hurrikane immer noch tödlich, und jeder Sturm ist anders In einer 2007 in Natural Hazards Review veröffentlichten Studie konnten Wissenschaftler nachweisen, dass eine verbesserte Sturmvorhersage bis zu 90 Prozent der Todesfälle verhinderte, die eingetreten wären, wenn zur Vorhersage von Hurrikanen noch satellitenlose, fehleranfällige Technologien eingesetzt worden wären.

Die Forscher stellten fest, dass zwischen 1970 und 2004 durchschnittlich 20 Menschen pro Jahr an Hurrikanen starben. Wären die Prognosen jedoch genauso fehlerhaft wie in den 1950er-Jahren, hätten sie geschätzt, dass jedes Jahr 200 Menschen ums Leben gekommen wären, einfach weil sich deutlich mehr Menschen auf den Weg der zerstörerischen Wirbelstürme gemacht hatten.

"Unter dem Strich ist die Zahl der Todesfälle gesunken, aber die Küstenbevölkerung ist gestiegen", sagt Hugh Willoughby, Hauptautor der Studie und Hurrikanforscher an der Florida International University.

Mit besseren Vorhersagen haben diese anfälligen, schwellenden Bevölkerungsgruppen mehr Zeit zu fliehen als vor 50 Jahren. "Was wirklich vor 1970 geschah, war, dass es alle paar Jahre einen Sturm gab, der einige hundert Menschen tötete - manchmal mehr und manchmal weniger", sagt Willoughby. »Seit 1970 haben wir wirklich gute Arbeit geleistet, um diese Ereignisse zu reduzieren.«

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Dies könnten nützliche Zahlen für den Gesetzgeber des Landes sein. Bei allen Bemühungen der NOAA, den Sturm zu verfolgen, enthüllte eine vierseitige Haushaltsnotiz des Weißen Hauses, die die Washington Post im vergangenen Monat erhalten hatte, erhebliche Kürzungsvorschläge für die NOAA, darunter 513 Millionen US-Dollar für ihre Satellitendatenabteilung. Doch als ermutigende Neuigkeit für die Millionen von Amerikanern, die im Wirbelsturmgebiet leben, verabschiedete der US-Senat am 30. März den Weather Research and Forecasting Innovation Act von 2017, der, wie der Name schon sagt, die Hurrikanwissenschaft unterstützt. Als nächstes wird das Gesetz vom Repräsentantenhaus geprüft.

Nach dem Zweiten Weltkrieg verwendeten die USA noch recht einfache Prognosetools. Flugzeuge fuhren in diese Stürme hinein, fanden das Zentrum des Sturms und kehrten dann alle sechs Stunden zurück, um das Zentrum wiederzufinden. 1960 nahm der erste Wettersatellit der Vereinigten Staaten, TIROS-1, die Umlaufbahn ein und gab den Prognostikern den ersten Blick auf bedrohliche Wolken, die sich über den Ozean bewegten. In den 1970er Jahren tauchten Satellitenbilder auf den Fernsehern der Menschen auf, was Willoughby zufolge viel realer machte.

Aber in den letzten Jahrzehnten hat sich die Vorhersage erheblich verbessert, und fortgeschrittene Satelliten machen den Unterschied aus, obwohl auch anspruchsvolles Computing eine wichtige Rolle gespielt hat.

»Sie brauchen einen guten Ausgangspunkt, und hier kommen Satelliten ins Spiel«, sagt Franklin von der NOAA. "In den letzten 25 Jahren haben sie mehr Qualität und Quantität geliefert, insbesondere über Ozeanen, wo es schwierig ist, Messungen durchzuführen."

Obwohl es schwierig ist vorherzusagen, wohin sich das turbulente Wetter entwickeln könnte, haben sich die Fehler von NOAA bei der Verfolgung von Stürmen in den letzten 12 bis 15 Jahren halbiert, erklärt Franklin. Und ab fünf Jahren könnte die Agentur gefährdeten Bewohnern 12 Stunden später mitteilen, dass ein Hurrikan zu erwarten war (jetzt werden 36 Stunden früher bemerkt - von 24 Stunden später).

Unsere Fähigkeit, die Intensität von Stürmen vorherzusagen, hat jedoch nicht mit der Vorhersage Schritt gehalten, wo diese Stürme landen könnten.

"Intensität ist ein anderes Problem und ein schwierigeres", sagt Franklin. „Sie brauchen viel mehr Details.“ Die Faktoren, die die Intensität eines Sturms beeinflussen, sind viel kleiner als die großen atmosphärischen Merkmale, die riesige Stürme herumschubsen.

Die Agentur arbeitet daran, diese Details zu verstehen. „Leben retten bedeutet auch, die richtige Intensität zu erreichen“, sagt Franklin. "Wenn Sie versuchen, eine Entscheidung darüber zu treffen, wie viele Menschen evakuiert werden sollen, müssen Sie wissen, ob es ein starker Sturm ist."

Zum Glück gibt es eine vielversprechende Lösung, das Hurricane Forecast Improvement Program. "Laut Franklin ist dies die konzentrierteste Anstrengung zur Verbesserung der Prognosen, die Hurrikan-Prognostiker unternommen haben. Die Finanzierung, die sowohl NOAA-Wissenschaftler als auch High-Level-Computing unterstützt, belief sich einmal auf rund 14 Millionen USD pro Jahr.

"Das ist eine riesige Menge in der Welt der Hurrikane", sagt Franklin. Das Budget wurde jedoch auf rund 3 Millionen US-Dollar gekürzt. "Das bedeutet, dass wir keine Fortschritte bei der Intensität erzielen werden, und das ist ein Problem", sagt er.

Auch ohne genaue Intensitätsprognosen hat sich die Verfolgung der Landung der Stürme für die Öffentlichkeit als unschätzbar erwiesen. Der Hurrikan Katrina tötete ungefähr 1.200 Menschen, aber es hätte dramatisch schlimmer kommen können. „Wenn wir nicht 60 Stunden Prognosen gehabt hätten, hätten wir 10.000 oder 20.000 Tote gesehen, sagt Willoughby von der Florida International University.“ Die Menschen in New Orleans taten, was sie hätten tun sollen. Nur 15 Prozent waren da, als der Sturm einschlug. Das ist eine phänomenale Reaktion auf einen Evakuierungsbefehl. "

Keine Sturmprognose verhindert jedoch größere Sachschäden. Die Menschen können fliehen, aber die Gebäude bleiben.

"Es ist einfach, einen Hit von 10 Milliarden Dollar zu erzielen", sagt Willoughby. "Erwarten Sie das alle paar Jahre."

Steigende Meere, die Überschwemmungen begünstigen, erhöhen die Wahrscheinlichkeit von Sachschäden. Willoughby weist auf den Hurrikan Sandy hin, ein Überschwemmungsereignis, das fast 70 Milliarden US-Dollar Schaden anrichtete.

Abgesehen von Milliarden von Dollar Zerstörung gefährden steigende Meere das Leben. „Das, worüber wir uns Sorgen machen müssen, ist steigendes Wasser. Das wird unsere große Bedrohung sein “, sagt er. "Es ist keine Frage, dass fließendes Wasser die meisten Menschen in einem Hurrikan tötet."

Dies war sicherlich vor 117 Jahren in Galveston der Fall. Seitdem ist der Meeresspiegel um etwa 20 cm angestiegen, und der Effekt hält an.

Der Anstieg des Meeresspiegels wird durch die Erwärmung der Ozeane, durch die sich das Wasser ausdehnt, und durch das Abschmelzen des Eises, insbesondere von Gletschern, die weltweit zurückgehen, getrieben. Sollte genügend Gletschereis schmelzen, könnte der Meeresspiegel bis zum Ende des Jahrhunderts um drei Fuß oder mehr ansteigen.

"Glaziologen rennen mit brennenden Haaren herum, und sie haben möglicherweise Recht", sagt Willoughby.

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