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Das Wollmammutsterben war noch trauriger als Sie denken

2022

Sie wissen wahrscheinlich schon, dass Wollmammute vor etwa 10.000 Jahren auf dem amerikanischen Kontinent ausgestorben sind.

Aber nur wenige haben gehört, dass eine kleine Population dieser Eiszeit-Riesen noch viel länger auf kleinen Inseln im Arktischen Ozean lebte. Eine neue Studie in PLOS Genetics dokumentiert ihre letzten, düsteren Jahrhunderte für sich - und den verheerenden "genomischen Zusammenbruch", der ihre Spezies für immer getötet hat.

Mammuts haben unsere Vorstellungskraft schon lange gefesselt. Sie sind groß - ungefähr so ​​groß wie asiatische Elefanten - und meiner Meinung nach ziemlich süß. In der letzten Eiszeit haben wir sie an Höhlenwände gemalt. Heute pumpen wir immer noch ein scheinbar endloses Kinderfilm-Franchise mit fragwürdiger Qualität heraus, das ihnen gewidmet ist.

Aber unsere Faszination hat vielleicht geholfen, sie zu töten - zusammen mit steigenden Temperaturen. Vor ungefähr 10.000 Jahren waren sie erhitzt und vom Aussterben bedroht worden, mit Ausnahme einer kleinen Population, die auf Wrangel Island gestrandet war. Die Schiffsunglücksgemeinschaft überlebte noch einige tausend Jahre mit nur etwa 300 Personen.

Obwohl dieser kleine Teil der Bevölkerung die menschliche Jagd und eine sich erwärmende Welt überlebt hatte, wurden sie schließlich von schlechten Genen zerstört, sagt die Hauptautorin der Studie, Rebekah Rogers. Da die Bevölkerung klein war, hatte es sehr wenig genetische Vielfalt. Nicht hilfreiche - oder geradezu verletzende - Gene hielten mit der Zeit eher in der Bevölkerung an und wurden häufiger.

"Ich wollte schon als kleines Kind an Wollmammuts arbeiten", sagte Rogers. Dann wurden die Daten zweier Mammutgenome veröffentlicht. Eines der Mammuts lebte vor ungefähr 45.000 Jahren, während das andere von Wrangel Island vor nur 4.300 Jahren lebte. "Am ersten Tag, an dem diese Daten verfügbar waren, hatte ich sie heruntergeladen und dann mit der Analyse begonnen."

Die Mutationen, die sie im Wrangel Island-Mammut fand, hatten eine Reihe von Konsequenzen. Sie haben wahrscheinlich dazu geführt, dass die Bevölkerung ihre Geruchs- und Startfähigkeit eingebüßt hat. Sie haben aber auch die Proteine ​​in ihrer Pisse verändert. Das hört sich nicht wichtig an, bis Sie erfahren, dass Mammuts wahrscheinlich ihre Partner ausgewählt und die Hierarchie ihres Stammes nach dem einzigartigen Geruch ihres Urins geordnet haben.

Genetische Veränderungen haben wahrscheinlich auch das Fell des Tieres verändert, wodurch die Mammuts Haare mit einem durchscheinenden Kern bekommen und ihren Mänteln einen seltsamen Glanz verleihen. Am wichtigsten war jedoch, dass es ihnen schwerfiel, gesunde Nachkommen zu zeugen, und sie zum Aussterben zwang.

Neben der Bestätigung früherer Theorien über den Untergang des Wollmammuts ist Rogers 'Studie auch eine wichtige Warnung für Befürworter des umstrittenen Prozesses des "Aussterbens", der darauf abzielt, ausgestorbene Tiere mit moderner Gentechnologie zurückzubringen Der Naturschutzbiologe Joseph Bennett sagte zu Beginn dieser Woche zu Popular Science, er könne "die Toten und das Unrecht der Vergangenheit zurückbringen".

Forscher auf der ganzen Welt haben vorgeschlagen, das Genom eines Elefantenembryos mit Genspleißtechnologien wie CRISPR zu modifizieren, um es einem Mammut ähnlicher zu machen. Aber Bennett, Rogers und andere Wissenschaftler haben ihre Bedenken. Insbesondere Rogers hofft, dass ihre Arbeit die Forscher an die Bedeutung der Qualität des genetischen Materials erinnern wird, das sie in solchen Experimenten verwenden, sowie an die potenziellen Schäden, die ein solches Spleißen verursachen kann, wenn dies erfolgreich ist. "Vor allem, weil Elefanten sehr bewusst sind, sagt sie und haben eine große Fähigkeit zu leiden."

Im Moment könnten wir besser daran arbeiten, die Riesen zu bewahren, die immer noch unter uns wandeln.

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