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Der legendäre Joshua Tree steckt in Schwierigkeiten

2020

Die Botanikerin Lynn Sweet wandert regelmäßig durch den kalifornischen Joshua Tree National Park, der fast 800.000 Morgen groß ist und an der Kreuzung der Wüsten von Mojave und Colorado liegt. Sie fotografiert gerne die knorrigen, mit Stacheln versehenen Bäume, die - wie manche beobachtet haben - wie ein Bild aus einem Dr. Seuss-Kinderbuch aussehen.

Ähnlich wie viele der Millionen oder mehr jährlichen Touristen im Park, wundert sie sich über ihre seltsame Schönheit. "Sie haben eine erstaunliche Form", sagt sie. Sie sagte, dass sie nicht jedes Jahr blühen, aber wenn sie es tun, ist es etwas ganz Besonderes. „In diesem Jahr blühten die Pflanzen früher, als die meisten Menschen jemals gesehen hatten. Einige Pflanzen begannen im November zu blühen, und dann stieg die Anzahl der blühenden Bäume bis zum Frühjahr, als fast jeder Baum blühte. Es war unglaublich “, sagt sie.

Die Bäume, so die Legende, wurden nach der biblischen Figur Josua von Mormonen des 19. Jahrhunderts benannt, die dachten, ihre nach oben ausgestreckten Gliedmaßen ähnelten im Gebet erhobenen Armen. Die Bäume gibt es seit dem Pleistozän, das vor mehr als zwei Millionen Jahren begann und am Ende der letzten Eiszeit endete. Wollige Mammuts, Mastodons, riesige Höhlenbären und Säbelzahntiger tummelten sich zwischen ihnen. Die Tiere sind längst verschwunden, aber diese ikonischen Bäume existieren immer noch.

Wissenschaftler wie Sweet befürchten jedoch, dass sie nicht mehr lange hier sind, wenn der Klimawandel unvermindert anhält. Für viele Josua-Bäume könnte dieses Jahrhundert das letzte sein. Sie haben es geschafft, die Angriffe der prähistorischen Zeit zu tolerieren und sind nur den industriellen Fortschritten zum Opfer gefallen, die den Planeten jetzt heizen.

"Die Verschiebungen in der Vergangenheit waren möglicherweise erheblich, wie im Pleistozän. Die gegenwärtigen Verschiebungen sind sehr schnell", sagt Sweet. Die Temperaturen steigen so schnell an, dass Joshua-Bäume kaum in kühlere Gegenden ziehen können. Außerdem sagt sie der Spezies, dass sie jetzt Hindernisse wie Straßen und Entwicklung hat, über die sie sich bewegen kann. "

Sweet, ein Pflanzenökologe am Riverside Center for Conservation Biology der University of California, beteiligte sich in Zusammenarbeit mit dem Earthwatch Institute an der Sammlung von Daten zu etwa 4.000 Bäumen im Park, um festzustellen, ob sich der Klimawandel bereits ausgewirkt hat. Sie zeichnete auf, wo im Park Joshua-Bäume leben, um festzustellen, unter welchen Bedingungen sie am besten leben, und verglich dies dann mit Projektionen dessen, wie der Joshua-Tree-Nationalpark später in diesem Jahrhundert aussehen wird.

"Ich habe Klimaprojektionen für das Ende des Jahrhunderts ausgewählt", erklärt sie. Sie schaute sich an, wie sehr sich das Klima ändern wird, wenn Menschen das Problem angehen, und wie sehr sich das ändern wird, wenn Menschen nichts tun. "Am oberen Ende, wo wir nichts gegen den Klimawandel unternehmen, sehen wir möglicherweise fast keinen Lebensraum mehr für den Joshua Tree im Park."

Ihren Berechnungen zufolge könnten durch die Bekämpfung des Klimawandels nach 2070 19 Prozent der Bäume gerettet werden. Wenn nichts unternommen wird, würde der Park jedoch wahrscheinlich nur knapp 0, 02 Prozent erhalten. Die Studie erscheint in der Zeitschrift Ecosphere .

Die Arbeit baut auf einer früheren Studie von UC Riverside-Forschern aus dem Jahr 2012 auf, in der festgestellt wurde, dass die Bäume verschwinden würden, wenn die Temperaturen um 3 Grad Celsius steigen würden. Die neueste Studie berücksichtigte unter anderem zusätzliche Faktoren wie Bodenfeuchtigkeitsschätzungen und Niederschläge.

Die Bäume haben bereits begonnen, in höhere Bereiche des Parks zu driften, wo sie der Hitze entkommen und eine bessere Chance haben könnten, jüngere Pflanzen zu produzieren, sagt sie. In heißen Gegenden vermehren sich Locken jedoch weniger - und die Studie zeigt, dass diejenigen sterben, die sterben. Ältere Bäume, die bis zu 300 Jahre alt sind, können große Mengen Wasser speichern, was ihnen hilft, mit Dürre fertig zu werden. Jüngeren Bäumen fehlt diese Kapazität, und sie überleben mit geringerer Wahrscheinlichkeit.

Anhaltende Dürren erschweren Tiere und Pflanzen, die Wasser benötigen, und veranlassen viele Arten, sich in Gegenden niederzulassen, die gastfreundlicher, oft kühler, feuchter und höher sind. "Für den Joshua Tree bedeutet dies, auf breiten, flachen Flächen einer sehr breiten Sturzflut auszuweichen", sagt Sweet. „Auf ebenem Boden sind große Entfernungen erforderlich, um der Gefahr heißerer und trockenerer Temperaturen zu entgehen. Ein weiterer Weg, um der Hitze zu entkommen, besteht darin, die Steigung dorthin zu bringen, wo es kühler ist. Diese Bereiche können jedoch für das Wurzelsystem oder das Wachstum des Joshua-Baums geeignet sein oder auch nicht. “

Dem Baum fehlt auch ein wichtiger Verbündeter, der ihm zuvor bei der Migration in neue Gebiete geholfen hat. „Der Joshua Tree ist ziemlich hart, sagt sie.“ Er wurde gebaut, um zu überleben und durch Dürren zu bestehen. In der Vergangenheit konnte die Art als Ganzes Entfernungen mit ihrem wahrscheinlichen Primärdispergator, dem Shasta-Grundfaultier, zurücklegen. Da diese Art [jetzt] ausgestorben ist, kann der Baum keine großen Entfernungen mehr zurücklegen. Dies ist ein Problem bei diesem neuen, schnelleren Klimawandel. "

Auch die Bäume im westlichen Mojave unterscheiden sich von denen weiter östlich in Utah und Nevada und sehen sich besonderen Herausforderungen gegenüber, sagt Sweet. „Josua-Bäume haben einen bestimmten Bestäuber und nur dieses Insekt, eine Yucca-Motte, kann sie bestäuben. Die Beziehung ist also wirklich etwas Besonderes - sowohl für das Insekt als auch für die Motte in der Beziehung gibt es Vorteile. Die Motte bekommt Nahrung für ihre Larven, und der Joshua-Baum kann Pollen von Baum zu Baum befördern. Kein anderes Insekt kann das. So ist es, obwohl es üblich ist, eine zerbrechliche Existenz. Wenn sich der Klimawandel anders auf die Motte auswirkt als auf den Baum, sind wir möglicherweise in Schwierigkeiten. “

Die Studie fand auch heraus, dass Waldbrände eine zusätzliche Gefahr darstellen, da invasive Pflanzen und Sträucher, die durch Smog und Autoabgase befeuert werden, als Zünder für die Flammen dienen. Die Wissenschaftler sagten, dass der US Park Service, ebenfalls ein Partner der Arbeit, versucht hat, die Gefahr durch die Eliminierung vieler Pflanzen zu verringern.

Als Parkbesucher findet Sweet die Bäume immer wieder inspirierend. "Ich genieße es wirklich, Wildtieren zuzusehen, wie sie die Bäume nutzen", sagt sie.  »Ich habe Orioles beobachtet, wie er auf den Bäumen in die Nester ein- und ausgezogen ist. Ich habe stachelige Eidechsen gesehen, die durch die Stämme geschossen sind. Es ist einfach eine so wichtige Struktur im Lebensraum. Es ist kein schüchterner Baum. Es ist die auffälligste Komponente des [Parks] und des Mojave. “

Als Wissenschaftlerin glaubt sie jedoch, dass sie nur durch aggressive Klimaschutzmaßnahmen gerettet werden können. „In Bezug auf den Standort der neuen Bäume sind in der Landschaft bereits Änderungen zu verzeichnen, die Vorhersagen über zukünftige Änderungen stützen“, sagt sie. „Wir wissen, dass es noch schlimmer kommen kann. Inwieweit dies geschieht, hängt vom menschlichen Handeln ab. “

Marlene Cimons schreibt für Nexus Media, eine syndizierte Nachrichtenagentur für Klima, Energie, Politik, Kunst und Kultur.

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