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Die 5 erstaunlichsten Dinge, die wir aus der NASA-Mission Cassini gelernt haben

2021

Nach 20 Jahren, Tausenden von wunderschönen Fotos und einer Menge Wissenschaft ist das Raumschiff Cassini endlich bereit, sich zurückzuziehen. Aber es wird keine erholsamen Tage am Strand für dieses alte Raumschiff geben; Stattdessen wird es in einem Glanz der Herrlichkeit ausgehen. Insbesondere plant die NASA, es in die Saturnatmosphäre zu schleudern, wo es schmilzt und verdampft.

Cassinis letzte Aufgabe beginnt am Sonntag, dem 23. April, als das Raumschiff eine letzte Reihe von Umlaufbahnen in den Raum zwischen Saturn und seinen Ringen startet. Nachdem er 22 Durchgänge durch dieses unbekannte Gebiet absolviert hat und seine Zehen in den Oberlauf des Saturn getaucht hat, wird Cassini in die Atmosphäre stürzen und am 15. September sterben.

Wir haben noch ein paar Monate Zeit, um die Fotos und Daten zu genießen, die Cassini weiterhin zurückstrahlen wird, und das Raumschiff hat zweifellos noch ein paar Entdeckungen vor sich. Aber wenn sich die Mission ihrem Ende nähert, wollen wir auf alles zurückblicken, was dieses Raumschiff im Laufe der Jahre erreicht hat.

Der Saturnmond Iapetus verwirrte die Astronomen im 17. Jahrhundert, weil er zeitweise zu verschwinden schien. Schließlich stellten sie fest, dass eine Seite kohlendunkel ist, während die andere weiß wie Schnee ist. Seine Seltsamkeit inspirierte Arthur C. Clarke, 2001 ein außerirdisches Denkmal auf der dunklen Seite von Iapetus zu verstecken : Eine Weltraum-Odyssee.

Cassini kam 1000 Meilen vom Yin-Yang-Mond entfernt und half zu erkennen, woher diese charakteristische Färbung stammt. Iapetus ist eng mit dem Saturn verbunden, was bedeutet, dass nur eine Seite des Mondes jemals dem Gasriesen zugewandt ist. Das bedeutet, dass beim Umlauf immer eine andere Seite nach vorne zeigt. Wie Insekten auf einer Windschutzscheibe schlagen Trümmer von Saturns Ringen und Monden auf das Gesicht des Mondes und erzeugen die dunkle Färbung. Im Gegenzug erwärmt sich die dunklere Seite leichter, sodass das Eis ständig sublimiert und auf die weiße Seite übergeht, wo es sich ablagert und zu seiner Helligkeit beiträgt.

Saturn hat mehr als 50 Monde, die ihn umkreisen, und wahrscheinlich auch andere, die noch nicht entdeckt oder bestätigt wurden. Cassini half dabei, einige davon zu entdecken, darunter: Anthe; der Mond Aegaeon; die liebenswerte Daphnis, die hier einen Pfad durch die Ringe des Saturn schnitzt; das eiförmige Methon; Pallene; und Polydeuces. Das Raumschiff gab uns auch unglaubliche Nahaufnahmen von Saturns anderen Monden, wie dem schwammartigen Hyperion und dem knödelförmigen Atlas.

Titan, Saturns größter Mond, war im Grunde genommen nur eine Dunstkugel, bevor Cassini dort 2005 die Huygens-Sonde fallen ließ. Von der Oberfläche aus enthüllte der Roboter-Forscher eine Welt, die sich seltsam vertraut anfühlte: Sie war von Seen und Flüssen bedeckt. Aber anstatt mit Wasser zu fließen, waren diese Seen und Flüsse mit flüssigen Kohlenwasserstoffen gefüllt.

Linda Spilker, Cassini-Projektwissenschaftlerin, sagt, die Erforschung von Titan sei einer ihrer Lieblingsteile der Mission gewesen. "Die Aufregung zu sehen, wie bemerkenswert erdähnlich die Oberfläche von Titan mit seinen Flusskanälen, Seen und dem Methanmeer ist, und zu erkennen, dass Titan einen Methankreislauf hat, der dem Wasserkreislauf hier auf der Erde ähnelt - wo immer Sie können Wolken und Regen haben und Seen füllen und so weiter. "

Zumindest für uns ist es kein Ort wie zu Hause, aber mit seiner dichten Atmosphäre und aktiven Oberfläche betrachten Wissenschaftler Titan als einen der besten Orte, um nach fremdartigem Leben in unserem Sonnensystem zu suchen. Anstatt auf Wasser zu basieren, wie wir es sind, würde jedes Leben, das hier entstanden sein könnte, wahrscheinlich auf Methan basieren - was es in der Tat sehr fremd macht.

Vor Cassini dachten Wissenschaftler, dieser kleine und unscheinbare Mond wäre ein fester Eisblock. Aber einige seltsame Messwerte von Cassinis Magnetometer ließen das Raumschiff genauer hinsehen, und was es fand, war unglaublich: Aus Enceladus 'Südpol brachen Geysire von Wasserkristallen hervor, die auf einen tiefen Ozean unter der eisigen Schale hindeuteten. Und wo Wasser ist, gibt es ein Potenzial für das Leben, wie wir es kennen.

Cassini war nicht dafür gebaut, nach Leben zu suchen, aber die Missionswissenschaftler waren in der Lage, einige von Cassinis Instrumenten erneut zu verwenden, um den Inhalt der Geysire zu probieren und festzustellen, ob der innere Ozean lebensfreundlich ist. Und so sieht es bisher aus.

Der tiefste Tauchgang des Raumschiffs durch die Wolke detektierte Wasserstoffgas inmitten des Wasserdampfs. Dieses Gas stammt höchstwahrscheinlich aus aktiven hydrothermalen Quellen auf dem Meeresboden von Enceladus. Und auf der Erde gibt es Mikroben, die Wasserstoff fressen, indem sie ihn mit Kohlendioxid kombinieren.

Cassini hat uns gezeigt, dass Enceladus mit Wasser, Nahrung und Hitze fast alle notwendigen Zutaten für das Leben hat, wie wir es kennen.

Saturn befindet sich nicht in der "bewohnbaren Zone" unseres Sonnensystems - der "bewohnbaren" Region um einen Stern, in der die Bedingungen nicht zu heiß und nicht zu kalt sind, als dass sich Wasser auf der Oberfläche eines Planeten befinden könnte. Titan und Enceladus gelten jedoch als die besten Orte, um nach fremdartigem Leben in unserem Sonnensystem zu suchen.

Zusammen mit Jupiters Mond Europa, der möglicherweise auch einen inneren Ozean hat, lehrten uns Cassinis Erkenntnisse, dass es wirklich keine Goldlöckchen-Zone gibt - dieses Leben könnte überall sein.

„Wir haben wirklich einen Paradigmenwechsel gesehen - eine Veränderung in unserem Denken darüber, wo Sie Leben finden könnten, in unserem eigenen Sonnensystem oder in jedem Sonnensystem, sagt Spilker.“ Zu denken, dass es in unserem eigenen Sonnensystem möglicherweise diese Ozeane gibt Welten, in denen das Leben möglicherweise völlig unabhängig vom Leben auf der Erde begonnen hat ... Das war eine sehr große Veränderung in unserem Denken. "

Am 26. April wird Cassini zum ersten Mal den Raum zwischen Saturn und seinen Ringen durchqueren. Wenn alles gut geht und es nicht mit irgendwelchen fehlerhaften Partikeln aus dem innersten Saturnring zusammenstößt, wird das Raumschiff diese neue Region bis Mitte September weiter erforschen und möglicherweise neue Informationen über das Innere, die Schwerkraft und das Magnetfeld des Saturn zurücksenden. Und natürlich schöne Postkarten zurücksenden.

Am 12. September wird Titan Cassini einen "Abschiedskuss" geben, sagt Spilker und stößt die Sonde gravitativ auf einen Weg, der sie in die Saturnatmosphäre fallen lässt. Dort wird sie zerstört, und die NASA möchte Titan oder Enceladus nicht mit irdischen Mikroben kontaminieren, die möglicherweise noch an der Oberfläche haften.

"Für Cassini ist dies ein so nobles Ziel, dass Spilker darüber nachdenkt, diese Ozeanwelten zu schützen und wissenschaftliche Daten für jede letzte Sekunde zurückzusenden - ein Wegbereiter bis zum Ende."

Obwohl es noch keine neuen Saturn-Missionen in den Büchern gibt, erwägt das New Frontiers-Programm der NASA Vorschläge, zu Titan und Enceladus zurückzukehren. Spilker selbst hat einen Vorschlag in der Mischung für ein Raumschiff, das durch Enceladus 'Wolke fliegen würde, um nach den letzten fehlenden Zutaten für das Leben zu suchen.

Wissenschaftler werden Cassinis Daten für die kommenden Jahre analysieren. Zweifellos birgt die Schatzkammer noch mehr Entdeckungen. Und möglicherweise gibt es auch in der Zukunft des Raumschiffs noch einige Entdeckungen.

"Wir haben noch 22 glorreiche Wochen vor uns, von den vielleicht aufregendsten Teilen der bevorstehenden Mission, sagt Spilker." Wenn Sie an einen neuen Ort gehen, wissen Sie nicht, was Sie finden werden. Sie können Ihre besten Vermutungen anstellen, aber bisher waren wir in dieser Mission sehr überrascht. "

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