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Tardigraden, die auf dem Mond abgestürzt sind, sind zwar noch am Leben, haben aber keinen Spaß

2020

Als Israels privat finanziertes Beresheet-Raumschiff am 11. April auf die Mondoberfläche stürzte, ist möglicherweise mindestens eine Komponente relativ unversehrt geblieben - ein Archiv menschlicher Kultur, das von der gemeinnützigen Arch Mission Foundation für Millionen von Jahren errichtet wurde. Auf der Platte befanden sich Tausende von Seiten mit geätztem mikroskopischem Text sowie digitale Sicherungskopien der englischen Wikipedia und Zehntausende kulturell relevanter Bücher. Es enthielt auch Teile des biologischen Erbes der Erde, Berichte von Wired, darunter erhaltene Haarfollikel des Ingenieurteams des Archivs und Tausende der winzigen und nahezu unbesiegbaren Tiere, die Tardigraden genannt wurden.

Nova Spivack, Mitbegründerin und Vorsitzende der Arch Mission Foundation, wusste, dass die furchtbar rauen Kreaturen die strafenden Temperaturen und sogar das Vakuum des Weltraums überstehen konnten, und fragte sich, wie es den mikroskopisch kleinen Kreaturen ergangen war. Hatte er zufällig den Mond mit Leben gesät? Die Forscher sagen, dass die Mondumgebung selbst für Tardigraden weitgehend unwirtlich ist, aber einige haben den Absturz möglicherweise überlebt - aber das heißt nicht, dass der Mond die Heimat des Lebens ist, wie wir es kennen.

"Ich weiß nicht, ob wir in diesem Fall von 'Überleben' sprechen können, weil diese Tardigraden sich in einem Stadium befinden, in dem sie formal nicht mehr leben, " sagt Mats Harms-Ringdahl, emeritierter Professor an der Universität Stockholm, der die Tiere geschickt hat "Sie haben möglicherweise die Fähigkeit, sozusagen wieder zum Leben zu erwecken."

Auch bekannt als "Wasserbären" und, irgendwie noch herrlicher, Moosferkel-Tardigraden mögen es normalerweise nass. Viele Arten schwimmen in Seen und Ozeanen, aber andere haben die Fähigkeit entwickelt, an Land zu überleben. (Mit einem leistungsschwachen Mikroskop könnten Sie mit ziemlicher Sicherheit einige in Ihrem nächsten Park oder Garten finden, die sich in Moosen oder Flechten verstecken.) Wenn Wasser in Hülle und Fülle vorhanden ist, essen sie, haben Sex und legen Eier, aber wenn es schwierig wird, trocknen sie in trägen Schalen ihres früheren Ichs, die (liebenswerterweise) als "Tunes" bezeichnet werden.

Jede Art kann an Dehydration sterben und schrumpfen, aber was Tardigraden so besonders macht, ist, dass sie ihren mumifizierten Zustand oft umkehren können, indem sie sich wieder mit einem Spritzer Wasser vollstopfen. Diese Fähigkeit, vom Rande des Todes zurück zu kehren, führt zu Tardigraden, die als die besten Überlebenskünstler des Tierreichs gelten, und Untersuchungen haben gezeigt, dass sie sich selbst nach dreistelligen negativen Temperaturen und Drücken, die nur Meilen unter Wasser zu finden sind, verjüngen können. Forscher, die historische Moos- und Flechtenproben benetzten, brachten neun Jahre alte Fässer zurück, und gefrorene Moosproben überlebten bis zu 30 Jahre ohne Nahrung oder Wasser.

Mit solchen Fähigkeiten haben es die Stücke, die Beresheet in Klebeband eingewickelt auf den Mond gebracht hat, und andere, die in bernsteinähnlichem Harz, eingebettet in die Diskette des Archivs, aufbewahrt wurden, möglicherweise sehr gut auf die Oberfläche geschafft intakt, solange der Absturz nicht zu heiß wurde. So unzerstörbar sie auch sein mögen, laut Harms-Ringdahl können Temperaturen nahe 200 Grad Fahrenheit ihre Proteine ​​schädigen und ihr langes Nickerchen in einen ewigen Schlaf verwandeln.

Aber selbst die Moosferkel, die sich in einem reversiblen Zustand der schwebenden Animation befinden, dürften für ihre neue Welt nicht lang sein. Harms-Ringdahl, der Strahlenbiologie studiert, war 2007 an einer europäischen Mission beteiligt, die das schwer fassbare Kryptonit-Weltraum-Sonnenlicht der Tardigraden identifizierte. Ohne dass die Mondbewohner zur Hand sind, um sie schnell wiederzubeleben, riskieren diese Weltraumforscher eine kräftige Dosis des Materials.

Das europäische Team startete Dutzende von Tardigraden in die erdnahe Umlaufbahn, in der sich die Tiere zehn Tage außerhalb des Satelliten befanden, der sie beförderte. Einige trugen die Hauptlast der Weltraumumgebung, während andere hinter einem sonnenbrillenartigen Schild saßen, das ultraviolette Strahlen blockierte (aber kosmische Strahlung durchließ). Zurück auf der Erde lebten die Melodien der beschatteten Gruppe genauso wieder auf wie diejenigen, die zu Hause blieben, aber fast alle Melodien zum Sonnenbaden blieben dauerhaft tot. Die Empfindlichkeit gegenüber Sonnenlicht ist nicht gut für Tardigraden, die möglicherweise auf der Mondoberfläche liegen. "Selbst DNA ist empfindlich gegen UV-Licht, sagt Harms-Ringdahl, und dies ist die härteste Art von UV-Licht, weil es keine Atmosphäre gibt."

Mondtage und -nächte dauern zwei Wochen, sodass die Beresheet-Überreste in den fünf Monaten seit dem Absturz wahrscheinlich viel Sonnenschein bekommen haben. Aber die Melodien könnten noch eine Chance haben - wenn sie sich unter einer Schicht Mondstaub absetzen würden.

"Wenn die Tiere direkt dem gesamten Spektrum des UV-Lichts ausgesetzt werden, sind sie innerhalb weniger Tage tot und können nicht mehr in einen aktiven Zustand zurückkehren", sagt Ingemar Jönsson, Professor an der Kristianstad-Universität in Schweden und Leiter des Jahres 2007 Tardigrade-in-Space-Forschung: "Aber wenn sie im Boden vergraben sind, wo die Temperatur unter Null liegt, könnten sie wahrscheinlich ziemlich lange überleben, vielleicht einige Jahre."

Die letzte Frage ist, in welchem ​​Archiv sich diese Tardigraden befinden. Zu Beginn war das sie umgebende Harz zwischen 25 Schichten reflektierenden Nickels eingeschlossen, und die gesamte Scheibe war laut Spivack hinter vielen Schichten metallischer Wärmeabschirmung und anderen reflektierenden Materialien verborgen. Diese Art von kühler, schattiger Umgebung könnte die Musik ziemlich sicher machen. Jeglicher Schaden, der während des Absturzes entstanden ist, würde jedoch das Risiko der Kreaturen erhöhen, Hitze und ultraviolettem Licht auszusetzen. Das können nur zukünftige Mondbesucher mit Sicherheit sagen.

Der Weltraum ist ein unangenehmer Ort für nicht abgeschirmte Organismen, und es ist keine Schande, wenn die Wasserbären den heftigen UV-Strahlen des Weltraums ausgesetzt sind - nicht einmal robuste Bakteriensporen können längere Expositionen vertragen. Wenn die Arch Mission Foundation jedoch daran interessiert ist, Leben auf den Mond zu pflanzen, könnte sie erwägen, ihren Kandidatenpool zu erweitern. Mindestens eine Lebensform kann ungefiltertes Sonnenlicht im Freien aushalten, und die Tardigrade kennt sie recht genau. Beim nächsten Mal sollten sie eine Flechte enthalten.

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