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Den Weltraummüll rausholen

2019

Neben Satelliten und Raumstationen ist die Erde von zig Millionen schwimmenden Weltraummüllteilen umgeben. Wie auf jeder Mülldeponie ist der Müll vielfältig und reicht von toten Satelliten über weggeworfene Raketenteile bis hin zu Farbflecken. In den letzten 40 Jahren ist durchschnittlich jeden Tag ein Stück Weltraummüll auf die Erde gefallen.

Raumfahrtagenturen haben es geschafft, durch Schutzschilde und geschickte Manöver bemannter Fahrzeuge und Satelliten größere Katastrophen während des Fluges zu vermeiden. Aber wenn wir weiterhin Satelliten starten und nichts gegen das Chaos unternehmen, wird die Menge an unvorhersehbaren Trümmern im Orbit den bereits riskanten bemannten Raumflug gefährlicher machen.

Wissenschaftler der NASA und privater Unternehmen haben verschiedene Wege gefunden, um den Himmel freizumachen. Obwohl einige Methoden zugegebenermaßen abwegig sind, sagt Nicholas Johnson, Chefwissenschaftler für Orbitalabfälle am Johnson Space Center der NASA in Houston, Texas, sind mit der heutigen Technologie einige möglich.
Eine frühe Idee war es, Roboter-Müllsammler große Stücke Müll durch die Atmosphäre schieben zu lassen, damit sie meistens verbrennen, bevor sie auf den Boden treffen. Die Treibstoffkosten für die Zerstörung einer beträchtlichen Menge von Abfällen mit solchen Schiffen haben diesen Ansatz jedoch zunichte gemacht.

Ein praktikablerer Plan ist es, kilometerlange "elektrodynamische Bänder", die auf eine Spule gewickelt sind, an allen neuen Satelliten anzubringen. Sobald ein Satellit seine Mission beendet, würde er das Kabel entfalten und das Erdmagnetfeld würde darin einen elektrischen Strom induzieren. Diese Wechselwirkung vermittelt Laut Rob Hoyt, Präsident und Chefwissenschaftler von Tethers Unlimited, einem Unternehmen, das daran arbeitet, die Technologie zu entwickeln, ist dies eine Kraft, die sie durch die Atmosphäre treibt, bis das meiste davon harmlos verbrennt.

Tether-Demonstrationen waren bisher nur begrenzt erfolgreich oder scheiterten sofort. Trotz der Rückschläge sind Johnson und andere optimistisch, dass die Technologie in ein paar Jahren einsatzbereit sein könnte. Hier ein Blick darauf, wie die Leine den Himmel für die Raumfahrt sicher machen könnten.

2 Wechselwirkungen zwischen dem Erdmagnetfeld und der geladenen Ionosphäre erzeugen und treiben einen elektrischen Strom in der Metallschnur. 3 Der Strom erzeugt eine Lorentz-Kraft - ein Phänomen, das sich auf geladene Teilchen auswirkt, die sich in Magnetfeldern bewegen -, die der Bahnbewegung des Raumfahrzeugs entgegenwirkt. 4 In den nächsten Wochen oder Monaten drückt die Lorentz-Kraft das Fahrzeug in tiefere Lagen, bis es in der Erdatmosphäre größtenteils verbrennt.
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