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Die Lagerung von Atommüll in Salzlagerstätten ist nicht so sicher, wie man denkt

2020

Salz hat eine versteckte Schattenseite, und wir sprechen nicht über Bluthochdruck oder Herzerkrankungen. Leider ist es für uns nicht so gut, Atommüll zu lagern, wie wir einst dachten.

Eine im November in Science Advances veröffentlichte Studie ergab, dass wir möglicherweise unsere Annahmen über die Mineralvorkommen mit einem Salzkorn treffen müssen. Aber fangen wir am Anfang an: Warum wurde die Trockenverpackung von Atommüll in Salz zu unserer Lösung für die nukleare Lagerung?

Unterirdische Salzvorkommen gelten seit Jahrzehnten als ideale Lagerorte für Atommüll. Derzeit befindet sich das einzige Endlager für nukleare Abfälle in den USA, die Waste Isolation Pilot Plant (WIPP) in New Mexico, in einer 2.000 Fuß dicken Salzlagerstätte. Warum? Weil Salzablagerungen bemerkenswert stabil sind.

Die Lagerstätten bei WIPP wurden vor 250 Millionen Jahren gebildet, als ein riesiges Salzmeer das Innere unseres Kontinents bedeckte. Als das Meer austrocknete, hinterließ das verdunstende Wasser riesige Salzablagerungen. In den vergangenen Jahren blieb das Salz fest an Ort und Stelle und verdichtete sich unter Gesteinsschichten. Es fließt und verformt sich ein wenig, aber ohne Wasser, um es zu verdampfen, oder Erdbeben, um riesige Risse darin zu erzeugen, kann das sich bewegende Salz kleine Risse, die sich entwickeln könnten, heilen. Aufgrund ihrer stabilen Geschichte betrachtet die Regierung die Formation als einen guten Ort, um Atommüll zu entsorgen - alle Risse, die ein Auslaufen ermöglichen könnten, würden ohne menschliches Eingreifen schnell versiegelt werden, und sie sind tief genug (die WIPP-Anlage beginnt fast zur Hälfte) eine Meile unter der Oberfläche). Ähnliche Salzvorkommen werden auch für einige unserer Ölreserven verwendet.

Hört sich gut an, oder? Leider stellten die Forscher in diesem kürzlich erschienenen Artikel fest, dass einige Flüssigkeiten in der Lage waren, ähnliche Salzschichten zu durchdringen. Im Allgemeinen gehen Wissenschaftler davon aus, dass Öl nicht durch Salzbarrieren in der Erde gelangen kann - die viskose Flüssigkeit kann das dichte Salz nicht durchdringen. Aber in den neuen Forschungen stellten die Wissenschaftler fest, dass Salz bei hohen Temperaturen und Drücken, wie sie tief in der Erde vorkommen, poröser werden kann und selbst Flüssigkeiten wie Öl (die kein Salz wie Wasser lösen) austreten können. Ein Ölleck ist schon schlimm genug, aber wir haben im Allgemeinen einen noch stärkeren Wunsch, Atommüll dort zu lagern, wo wir ihn aufbewahren. Wenn Flüssigkeit aus einer Salzbarriere austreten kann, kann sie möglicherweise auch eindringen, radioaktives Material aufnehmen und sich ausbreiten es herum.

Sollen wir also in Panik geraten? Nein. Die Forscher sagen nicht, dass wir alle zum Scheitern verurteilt sind, nur, dass Abfalldepots wie das WIPP möglicherweise die Porosität von Salz noch stärker berücksichtigen müssen, wenn Atommüll für Millionen von Jahren versiegelt wird.

Derzeit sind bei WIPP dringendere Probleme zu befürchten. Im Februar 2014 brach in der WIPP-Anlage ein Brand aus und bei einem anderen Vorfall wurde ein Teil des Atommülls freigesetzt. Im ersten Fall kam ein Lastwagen mit einer heißen Oberfläche in Kontakt und verursachte einen Brand. Die Ursache des Strahlungslecks ist jedoch noch nicht bekannt. WIPP hat seitdem keine Neuimporte von Atommüll mehr akzeptiert.

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