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Wissenschaftler entdecken einen weiteren felsigen Planeten, der (vielleicht) fremdes Leben beherbergen könnte

2022

Einerseits ist es schwierig, sich über jeden einzelnen erdähnlichen Exoplaneten zu freuen, den die Astronomen entdecken, wenn es so aussieht, als hätten wir jeden Monat einen neuen (oder sieben) in den Büchern. Andererseits entdecken wir jeden Monat oder so neue erdähnliche Exoplaneten.

Aprils "ist es Aliens?" Eintrag ist LHS 1140b, eine "Super-Erde", die am Mittwoch in der Zeitschrift Nature beschrieben wurde . Die grundlegenden Statistiken sind folgende: Es ist nur 39 Lichtjahre entfernt im Sternbild Cetus (The Sea Monster, rawr), es ist knapp anderthalb Mal so groß wie die Erde (obwohl es mit über sechs viel dichter ist) mal unsere Masse), und es umkreist einen schwachen roten Zwergstern.

"Dies ist der aufregendste Exoplanet, den ich in den letzten zehn Jahren gesehen habe. Der Hauptautor Jason Dittmann vom Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics sagte in einer Erklärung:" Wir könnten kaum auf ein besseres Ziel hoffen, um eine der größten Aufgaben in der Wissenschaft zu erfüllen - nach Beweisen für ein Leben jenseits der Erde suchen. "

Kleine rote Zwerge sind zu einem wichtigen Anlaufpunkt für Astronomen geworden, die auf der Suche nach bewohnbaren Planeten sind. Lange Zeit konzentrierten sich die Planetenjäger auf größere Sterne, die unserer eigenen Sonne ähnelten. Schließlich kennen wir nur einen Ort, an dem sich das Leben erfolgreich entwickelt hat - daher ist es sinnvoll, Sonnensysteme so nah wie möglich an unseren eigenen zu finden. Das ist der Grund, warum "erdähnliche" Exoplaneten auch so viel Aufsehen erregen: Dies sind Welten, die Forscher aufgrund ihrer Masse und ihres Abstands von ihrem Wirtsstern (im Gegensatz zu massiven Planeten aus Gas) als felsig einschätzen Oberflächen nicht ganz anders als die auf unserem eigenen Planeten gefundenen. Theoretisch könnten felsige Welten, die sich in der "bewohnbaren Zone" ihres Sterns befinden - nicht so nah, dass sie sich in einen brutzelnden Fels verwandeln wie Merkur, aber nicht so weit entfernt, dass sie wie Pluto zufrieren -, bei angemessener Atmosphäre flüssiges Wasser aufrechterhalten. Und wir wissen, dass Wasser eine wichtige Zutat für das Leben ist, zumindest so, wie wir es kennen.

Aber in den letzten Jahren haben rote Zwerge mehr Aufmerksamkeit erhalten. Die "trüben Zwiebeln" des Universums sind in unserem Hals des Waldes zahlreicher als sonnenähnliche Sterne, und sie sind auch älter - was bedeutet, dass alle felsigen Planeten, die sie beherbergen, genügend Zeit hatten, um ein oder zwei Mikroben zu entwickeln. Die meisten felsigen Planeten um die Roten Zwerge gelten als gezeitengesperrt (eine Seite des Planeten ist immer der Sonne zugewandt, während die andere in ständiger Dunkelheit liegt), aber hey, Bettler können keine Wahl sein.

Es wird angenommen, dass LHS 1140b mindestens fünf Milliarden Jahre alt ist (ungefähr 500.000.000 Jahre älter als die Erde), und es ist genau das Richtige in der Mitte seiner bewohnbaren Zone: Es ist zehnmal näher an seinem Stern als die Erde an der Sonne. aber wegen der Verkleinerung des Sterns erhält er nur etwa halb so viel Licht. Junge rote Zwergsterne senden heftige Strahlen aus, die ihre festgehaltenen Planeten jenseits jeglicher Hoffnung auf Bewohnbarkeit backen können. Aufgrund der Größe und Dichte von LHS 1140b hätten die Forscher jedoch angenommen, dass es nach seiner Entstehung langsam genug abgekühlt wäre, um einen großen Ozean von Magma für Millionen von Jahren zu erhalten. Die konstante Dampfabgabe aus dieser aufgewühlten Lava könnte ausreichen, um die Atmosphäre des Planeten während der wilden Jugend seines Sterns feucht zu halten.

Dittmann und seine Kollegen sind der Meinung, dass der neu entdeckte Exoplanet das perfekte Ziel für das bald startende James Webb-Weltraumteleskop ist. Wissenschaftler werden in der Lage sein, Licht zu untersuchen, während es durch die Atmosphäre von LHS 1140b strömt (vorausgesetzt, es hat tatsächlich eine), um seine chemische Zusammensetzung zu analysieren. Das Team hat sich bereits die Zeit für das Teleskop gesichert, wird den Planeten jedoch weiterhin mit Daten von Hubble und anderen bereits funktionierenden Zielfernrohren beobachten.

Wir werden eine Weile warten müssen, bis wir wissen, ob LHS 1140b eine Atmosphäre hat, von der wir sprechen, geschweige denn von einem der lebensspendenden Moleküle, die Astrobiologen begehren. Und selbst wenn alle Zutaten da sind - auch wenn alle sprichwörtlichen Lichter an sind - ist es gut möglich, dass niemand zu Hause ist. Und während 39 Lichtjahre im Grunde genommen unser kosmologischer Hinterhof sind, wird eine Sonde diese fremde Welt in unserem Leben niemals besuchen können. Glücklicherweise sind einige der besten Bewohnerkandidaten der Welt tatsächlich Monde in unserem eigenen Sonnensystem. Exoplaneten wie LHS 1140b können unschätzbare Geheimnisse darüber preisgeben, wie Planeten sich bilden und wie oft sie mit einem Starterpaket für Bewohnbarkeit geliefert werden. Sie können sich jedoch ziemlich sicher sein, dass wir unsere ersten außerirdischen Lebensformen viel näher zu Hause aufspüren werden.

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