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Forscher ziehen entsetzliche neue Arten von Albtraummonstern aus der Lagune

2022

Wenn Sie den riesigen Schiffswurm Kuphus Polythalamia beobachten, der wie Tim Burtons Idee vom Zuckerguss aus seiner Schale quillt, könnten Ihnen ein paar Worte in den Sinn kommen. "Science-Fiction-Seuche vielleicht, oder" Lieber Gott, warum hast du uns verlassen oder "das Ding zurückgesetzt, wo es herkam, also hilf mir." Aber Margo Haygood, ein Forschungsprofessor für medizinische Chemie am University of Utah College of Pharmacy, sagt, der Wurm sei "der Preis, das Einhorn " der Welt der Schiffswürmer.

„Was für ein Riesenerlebnis, sagt Haygood über ihre erste Begegnung mit einem lebenden Exemplar." Ich bezeichne das als einen der Höhepunkte meiner Karriere. "

Seit Hunderten von Jahren kennen die Menschen riesige Schiffswürmer nur durch die prächtigen Muscheln, die sie zurücklassen: Oft ähneln sie in Größe und Form einem Baseballschläger und können atemberaubende Höhen erreichen. "Ich bin 5-Fuß-3 und ich habe Muscheln gesehen, die größer sind als ich, sagt Haygood." Es ist wirklich dramatisch; dramatisch ist, was es ist. "

Jetzt haben die Wissenschaftler endlich lebende Exemplare in ihre Hände bekommen und können Kuphus polythalamia in all seiner schwarzen Pracht studieren. Ihre Ergebnisse wurden am Montag in den Proceedings der National Academy of Sciences veröffentlicht .

Die Forscher, angeführt von Daniel Distel von der Northeastern University, haben abenteuerlustigen Essern für die Entdeckung gedankt: Frühere Versuche, lebende Kuphus-Polythalamien in Gebieten aufzuspüren, in denen Muscheln in der Vergangenheit gefunden wurden, erwiesen sich als erfolglos. Die Wissenschaftler wussten, dass die Würmer da draußen sein mussten - auf den Philippinen wurden ihre zahnartigen Muscheln zu Spitzenpreisen an Sammler verkauft -, aber sie konnten sie nicht in die Hände bekommen.

„Natürlich werden die Muschelsammler Ihnen nicht sagen, wo sie leben, weil es ein Geschäftsgeheimnis ist, sagt Haygood." Aber wir wollten nur ein paar finden. "

Dann sah zufällig einer der Mitarbeiter der Gruppe eine kurze Dokumentation mit den seltsamen Kreaturen. "Es ist alles in Tagalog, also kann ich Haygoods Worten nicht wirklich folgen, aber es zeigt Menschen, die normale Schiffswürmer einsammeln und sie essen, und dann dieses unglaubliche Tier, das aus dem Schlamm herausragt, und eine ganze Menge Leute, die diese kochen und essen. auch."

Das führte die Forscher in ein wahres Kuphus-Polythalamien- Paradies: die stinkende Lagune einer seit langem verlassenen Holzfarm . Andere Arten von Schiffswürmern (die übrigens keine Würmer, sondern Mollusken sind) graben sich in Holztrümmer, um sie zu füttern. Kuphus polythalamia bevorzugt den Schlamm. Oder seine Bakterien jedenfalls: Kuphus Polythalamia scheint es aufgegeben zu haben, so gut wie alles zu essen. Sein Verdauungstrakt ist im Vergleich zu seinen engen Verwandten in der Welt der Schiffswürmer verkümmert, und seine Schale bildet tatsächlich eine harte Kappe über dem Ende des Wurms, der sich in den Schlamm gräbt.

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"Es gibt nicht viel Gelegenheit, wie Haygood sagt, in gewohnter Weise zu essen.

Aber Haygood und ihre Kollegen sahen eine mögliche Lösung: die einzige, riesige Kieme des Schiffswurms. Es erinnerte sie an die Kiemen riesiger Röhrenwürmer, die sich mit Hilfe von Bakterien aus hydrothermalen Quellen ernähren. In der Kieme frisst eine Armee von Mikroben Schwefelwasserstoff - das stinkende Ausgasen einer hydrothermalen Entlüftung oder eines nährstoffreichen Sumpfschlamms - und produziert Kohlenstoff, von dem der Wurm leben kann.

Wissenschaftler waren noch nie in der Lage, diese Tiefsee-Mikroben im Labor zu züchten, aber Kuphus Polythalamias mikrobielle Freunde waren offener . Sie haben sie in Petrischalen kultiviert und planen, ihr Verhalten zu untersuchen. "Dies ist ein großer Schritt vorwärts, um diese Beziehungen zu verstehen, sagt Haygood.

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Die Forscher hoffen, dass Schiffswürmer und ihre Mikroben möglicherweise neue Arten von antimikrobiellen Substanzen entdecken oder andere industrielle Anwendungen anbieten. Doch während Kuphus-Polythalamie sich als nützliches Schleimmonster erweisen mag, gibt es noch eine Menge weiter Fragen über das seltsame Biest zu beantworten.

"Diese besondere Art fällt mitten in die Familie, also wissen wir, dass es einen holzfressenden Vorfahren geben muss, erklärt Haygood." Fangen sie an, Holz zu fressen? Wir wissen nichts über ihren Lebenszyklus oder wo wir mehr Populationen von ihnen finden könnten. Und wir haben keine Ahnung, wie alt sie sind ... sind die Exemplare, die wir untersucht haben, ein paar Jahre alt oder ein paar hundert? "

Die Holzfarm, die die Lagune mit organischem Material füllte, existierte bis in die 1970er Jahre nicht, sagt Haygood, aber nach allem, was wir wissen, waren die Schiffswürmer zuerst da. "

"Ist es nicht bemerkenswert, dass man im 21. Jahrhundert eine so bizarre Kreatur findet?" Haygood seufzt. "Ich denke, es zeigt nur, wie wenig wir über das Leben auf unserem eigenen Planeten wissen. Ich bin dafür, das Leben von Außerirdischen zu untersuchen, aber wir sollten uns genauso viel Mühe geben, um das Leben hier unten herauszufinden."

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