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Ich erinnere mich an John Houbolt, die Stimme der NASA in der Wildnis

2021

Hunderttausende von Männern und Frauen haben Millionen von Entscheidungen getroffen, die die Apollo-Missionen in den 1960er Jahren zum Mond gebracht haben. Für den Erfolg des Programms war jedoch keines wichtiger als die Entscheidung von John C. Houbolt, auf Lunar Orbit Rendezvous zu drängen, mit der uns die Missionsprofilgeschichte alle vertraut gemacht hat. Mehr als ein Jahr lang war LOR der Außenseiter-Missionstyp, und ohne Houbolts heftigen Einsatz hätte er vielleicht nie das Licht der Welt erblickt. Der Langley-Ingenieur, der letzte Woche im Alter von 95 Jahren verstorben ist, sollte für seine Rolle bei Apollos Erfolg in Erinnerung bleiben.

Planen Sie eine Reise zum Mond

Am 25. Mai 1961 saß Robert Gilruth in einem Flugzeug irgendwo über dem Mittleren Westen. Als Leiter der NASA Space Task Group, deren Ziel es war, einen Mann im Rahmen des Mercury-Programms der Agentur in die Umlaufbahn zu bringen, wollte er unbedingt die Aussagen von Präsident Kennedy vor dem Kongress am Nachmittag hören. Gilruth wusste, dass eine große Ankündigung über die Zukunft Amerikas im Weltraum kommen würde und hatte den Piloten gebeten, die Sendung über das Radio des Flugzeugs einzusenden. Als die Stimme des Kennedy erklang, war Gilruth schockiert über das, was er hörte: Der Präsident wollte, dass die NASA innerhalb des Jahrzehnts einen Mann auf dem Mond landet. Das Apollo-Programm war geboren. Es war nicht das Ziel, das Gilruth überraschte; Die NASA hatte monatelang über eine Mondlandemission gesprochen. Es war der Zeitrahmen, der überraschend kam. Das Ziel innerhalb des Jahrzehnts zu erreichen, war die Herausforderung, die nur einige begrüßten.

Unter denjenigen, die von dem neuen festen Mondlandeziel begeistert waren, befanden sich die Ingenieure des Langley Research Center der NASA. Seit den späten 1950er Jahren mussten die Luftfahrt- und Flugzeugingenieure des Zentrums ihre Wissensbasis um das Fliegen durch den Weltraum erweitern. Wie John Houbolt, ein Bauingenieur, der seit 1942 als Experte für Flugzeugstrukturen in Langley tätig war. Nachdem die Sowjetunion Sputnik ins Leben gerufen hatte, wandte er sich der Raumfahrt zu und wurde zum autodidaktischen Experten für Orbitalmechanik und Raumfahrt. Er war besonders an Orbitaldynamik und Rendezvous-Missionen interessiert, Missionen, bei denen sich zwei Satelliten oder Raumfahrzeuge im Weltraum treffen würden.

Houbolt hatte sich bis 1959 den Ruf eines Experten und ausgesprochenen Befürworters für ein Rendezvous im Weltraum erworben. Er wusste, dass langfristige Ziele wie der Bau einer Raumstation oder das Betanken eines Raumschiffs im Orbit Rendezvous-Fähigkeiten erfordern würden. Und er war nicht allein. Bis zum Frühjahr 1960 gab es in Langley elf verschiedene Rendezvous-Studien.

Wo Houbolt weniger Verbündete hatte, war sein Plan, mit einer Rendezvous-Mission zum Mond zu gehen. 1960 konzentrierte sich die NASA auf eine Mondmission mit direktem Aufstieg: eine massive Rakete zum Mond abfeuern und das Land des Raumschiffs haben. Eine alternative Mission namens Earth Orbit Rendezvous. benutzte zwei kleinere Raketen, um ein Raumschiff in zwei Teile zu starten. Astronauten würden es in der Erdumlaufbahn montieren, bevor sie zum Mond gingen. Houbolt wusste, dass keine dieser Missionen für Apollo funktionieren würde, da beide unglaublich große Raketen benötigten, um extrem schwere Raumschiffe zu starten.

Wenn eine Mission mit einem dedizierten Mondlandefahrzeug durchgeführt werden könnte, würde dies viel einfacher sein, so Houbolt. Lassen Sie das schwere Raumschiff und den Treibstoff in der Mondumlaufbahn, während eine kleine Mondlandefähre zur Oberfläche hinunterfährt. Teilen Sie das Raumschiff und Ihre gesamte Mission wird leichter und leichter zu bewältigen. Der schwierige Teil wäre das Rendezvous um den Mond, um die Mondlandefähre wieder mit dem Hauptraumfahrzeug zu verbinden, aber es war nicht unmöglich.

Houbolt ist verstreckt

Houbolt warf Lunar Orbit Rendezvous zum ersten Mal direkt an Robert Seamans, Associate Administrator der NASA. Seamans war fasziniert; Er hatte vor seiner Zeit bei der NASA an der Technologie der Satellitenabfangjäger gearbeitet und war daher mit diesen heiklen Manövern vertraut. Houbolts nächste beiden Stellplätze für eine LOR-Mission, einer im November 1960 beim wissenschaftlichen Beirat der US-Luftwaffe im Pentagon und einer am 10. Dezember bei der Space Task Group, wurden weniger gut angenommen.

Houbolt hielt 1960 im Dezember im NASA-Hauptquartier in Washington eine weitere Präsentation, und seine Opposition erhielt schließlich eine Stimme. Max Faget, ein Mitingenieur von Langley und der Designer hinter dem Mercury-Raumschiff, warf Houbolt öffentlich und offen Lügen vor. Auf keinen Fall könne eine LOR-Mission so viel retten, wie Houbolt sagte, erklärte Faget. Zwei Raumschiffe mussten schwerer als eines sein. Unglücklicherweise für Houbolt waren die Vorteile seiner Mission zu jeder Zeit rein theoretisch. Es wurde als intellektuell interessant angesehen, blieb aber der Außenseiter. Houbolt wurde mit seiner Rendezvous-Mission zum Ausgestoßenen. Niemand nahm ihn oder seine Idee ernst.

Houbolt Kreuzzug

Sechs Tage bevor Kennedy nach Amerika rief, um innerhalb des Jahrzehnts einen Mann auf dem Mond zu landen, machte Houbolt einen mutigen Schritt. Er vertraute darauf, dass Seamans ein echtes Interesse an einem Rendezvous hatte, umging mehrere Organisationsebenen und sandte einen Brief direkt an den Associate Administrator. In dem Brief bezeichnete Houbolt die Unentschlossenheit über ein Mondmission-Profil als bedauerlich und kritisierte die NASA dafür, dass sie nicht darüber nachdachte, wie die gesamte Mission leichter und einfacher werden könnte.

Houbolts Kreuzzug ging weiter. Er schrieb einen Bericht über die Vorteile und die Methodik einer Mondumlaufbahn-Rendezvous-Mission. Es wurde wiederum als intellektuelle Übung gut aufgenommen, aber kurzerhand als realistischer Weg zum Mond abgetan. Ein weiterer zweibändiger Bericht mit dem Titel „Bemannte Mondlandung durch Mondumlaufbahn-Rendezvous“ stieß ebenfalls auf taube Ohren. Direct Ascent blieb das führende Profil für ein Mondlandemissionsprofil.

Während des gesamten Jahres 1961 gelang es Houbolt nicht, mit seinem Rendezvous-Missionsplan Fuß zu fassen. Er nahm die Angelegenheit selbst in die Hand und unternahm am 15. November 1961 einen tollkühnen Schritt, der ihn möglicherweise die Arbeit gekostet hätte: Er schrieb einen zweiten Brief direkt an Seamans, der erneut alle offiziellen Kanäle durchlief. Dieser Brief befasste sich mit dem Fall von Lunar Orbit Rendezvous. "Etwas wie eine Stimme in der Wildnis begann der Brief berühmt. Ich möchte ein paar Gedanken weitergeben, die mich in den letzten Monaten zutiefst beunruhigten." Die verbleibenden neun Seiten des Schreibens verbrachte er damit, die Herausforderungen darzulegen, denen Apollo gegenüberstand unterstreichen Sie die Leichtigkeit, Einfachheit und vor allem die Aktualität einer Mond-Rendezvous-Mission.

Zum Glück für Houbolt hatten neue Gesichter bei der NASA keine langjährige Abneigung gegen die LOR-Mission. Unter den Rekruten, die sich der Agentur im Januar 1962 anschlossen, befand sich Dr. Joseph Shea, der neue stellvertretende Systemdirektor der NASA im Büro für bemannte Raumfahrt. Shea näherte sich dem Problem eines unvoreingenommenen und aufgeschlossenen Mondmission-Profils. Er überlegte die verschiedenen Missionsvorschläge sorgfältig und konnte nicht ignorieren, was die Zahlen ihm sagten: Mondumlaufbahn-Rendezvous war der einzige Weg, auf dem Apollo innerhalb des Jahrzehnts zum Mond gelangen würde. In den folgenden Monaten wurden weitere Studien durchgeführt, um die Vorteile von Lunar Orbit Rendezvous herauszustellen. Schließlich waren alle NASA-Zentren und -Personal an Bord. Die NASA kündigte an, dass Apollo am 11. Juli 1962 ein Rendezvous um den Mond abhalten werde.

Ob die Mondumlaufbahn-Rendezvous-Mission letztendlich ohne die Beteiligung von Houbolt ausgewählt worden wäre, ist eine Frage der Vermutung. Es ist möglich, dass die Idee irgendwann aufgetaucht wäre, als Manager alle möglichen Wege ausprobierten, um den Mond innerhalb des Jahrzehnts zu erreichen. Oder es ist möglich, dass eine Idee, die so kontraproduktiv ist wie ein Rendezvous auf der Mondumlaufbahn, niemals ernsthaft in Betracht gezogen worden wäre, ohne dass Houbolt das Thema aufgegriffen hätte und professionelle Risiken mit Briefen eingegangen wäre, die an das oberste NASA-Management gerichtet waren. In jedem Fall spielte unter den Tausenden von Technologie- und Managemententscheidungen, die Apollos Erfolg ermöglichten, keine so wichtige Rolle wie die Auswahl des LOR-Missionsprofils. Das Apollo-Programm und alle, die es lieben, sind John Houbolt zu Dank verpflichtet.

Quellen: LOR-Pressekonferenz; "Enchanted Rendezvous" von James Hansen; die Chronologien des Apollo-Programms. Sieh dir auch die Episode "Spinne" von Von der Erde zum Mond an. Es dreht sich alles um LOR und die Mondlandefähre und es ist fantastisch!

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