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Nein, die Lyme-Borreliose ist trotz der Aussagen von Verschwörungstheoretikern keine entkommene militärische Biowaffe

2022

Könnte die Lyme-Borreliose in den USA das Ergebnis einer unbeabsichtigten Freisetzung aus einem geheimen Biowaffenexperiment sein? Hätte das Militär das Bakterium der Lyme-Borreliose spezifisch so manipulieren können, dass es heimtückischer und zerstörerischer ist - und es dann irgendwie dem Labor entkommen und sich in der Natur ausbreiten lassen?

Ist das der Grund, warum 300.000 Amerikaner jährlich mit dieser potenziell schwächenden Krankheit diagnostiziert werden?

Es ist eine alte Verschwörungstheorie, die derzeit mit vielen sensationellen Schlagzeilen und Tweets wieder auflebt. Der Kongress hat sogar angeordnet, dass das Pentagon offenlegen muss, ob es Zecken bewaffnet hat.

Und es ist nicht wahr.

Zecken können in der Tat Infektionserreger enthalten, die als biologische Waffen verwendet werden könnten. Die militärische Forschung konzentriert sich seit langem auf Zecken. Orte rund um den Long Island Sound in der Nähe des militärischen Forschungslabors Plum Island waren einige der ersten Orte, an denen die Epidemie der amerikanischen Lyme-Borreliose festgestellt wurde.

Es gab jedoch keine versehentliche oder anderweitige Freisetzung des Erregers der Lyme-Borreliose oder eines anderen Krankheitsüberträgers auf amerikanischem Boden durch das Militär.

1985 begann ich mit der Erforschung der Lyme-Borreliose. Im Rahmen meiner Doktorarbeit untersuchte ich, ob Museumsproben von Zecken und Mäusen Hinweise auf eine Infektion mit dem Erreger der Lyme-Borreliose enthielten, bevor Mitte der 1970er Jahre die ersten bekannten Fälle beim Menschen in den USA bekannt wurden.

In Zusammenarbeit mit dem Mikrobiologen David Persing stellten wir fest, dass Zecken aus der South Fork of Long Island, die 1945 gesammelt wurden, infiziert waren. Nachfolgende Studien ergaben, dass Mäuse aus Cape Cod, die 1896 gesammelt wurden, infiziert waren.

Jahrzehnte bevor Lyme identifiziert wurde - und bevor Militärwissenschaftler es hätten verändern oder bewaffnen können - lebte das Bakterium, das es verursacht, in freier Wildbahn. Das allein ist ein Beweis dafür, dass die Verschwörungstheorie falsch ist. Aber es gibt viele andere Beweise, die zeigen, warum die Lyme-Borreliose keine menschliche Hand erforderte, um etwas zu verändern, das Mutter Natur genährt hatte.

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Ich unterrichte einen Abschlusskurs in Biodefense. Biowarfare, der Einsatz biologischer Wirkstoffe, um Schaden anzurichten, war einst ein Interesse des US-Militärs und vieler anderer Länder.

Eines der wichtigsten Merkmale eines Biowaffen-Agenten ist seine Fähigkeit, Zielsoldaten schnell zu deaktivieren. Die Bakterien, die Lyme-Borreliose verursachen, gehören nicht zu dieser Kategorie.

Viele der Wirkstoffe, auf die sich die Biowaffenforschung konzentriert hat, werden durch Zecken, Mücken oder andere Arthropoden übertragen: Pest, Tularämie, Q-Fieber, hämorrhagisches Krimkongo-Fieber, Pferdeenzephalitis im Osten oder Enzephalitis des russischen Frühlingssommers. In allen von ihnen ist die frühe Krankheit sehr schwächend und die Todesrate kann groß sein; 30% der Opfer einer Östlichen Pferdeenzephalitis sterben. Epidemischer Typhus tötete 3 Millionen Menschen im Ersten Weltkrieg.

Die Lyme-Borreliose macht manche Menschen sehr krank, aber viele haben nur eine grippeähnliche Krankheit, die ihr Immunsystem abwehrt. In unbehandelten Fällen können anschließend Arthritis oder neurologische Probleme auftreten. Die Krankheit ist selten tödlich. Lyme hat eine einwöchige Inkubationszeit - zu langsam für eine effektive Biowaffe.

Und obwohl europäische Ärzte in der ersten Hälfte des 20. Jahrhunderts Fälle von Lyme-Borreliose beschrieben hatten, war die Ursache nicht identifiziert worden. Das Militär hätte es auf keinen Fall manipulieren können, weil sie nicht wussten, was "es" war. Keiner von uns wusste es - bis 1981, als der verstorbene medizinische Entomologe Willy Burgdorfer seine zufällige Entdeckung machte.

Burgdorfer hatte Ende der 1940er Jahre in der Schweiz sein Studium abgeschlossen und sich mit der Biologie des durch Zecken übertragenen Rückfallfiebers befasst, einer bakteriellen Krankheit, die sich vom Tier auf den Menschen ausbreiten kann. Während dieser Arbeit entwickelte er neue Methoden zum Nachweis von Zeckeninfektionen und zur Infektion von Zecken mit bestimmten Dosen eines Krankheitserregers. Diese Methoden werden heute noch von Leuten wie mir angewendet.

Schließlich zog Burgdorfer zu den Rocky Mountain Laboratories nach Montana, einem Außenposten des US-amerikanischen Gesundheitswesens und der National Institutes of Health - zu der Zeit das Weltzentrum für Zeckenforschung.

Burgdorfers einzigartige Expertise bestand darin, zu untersuchen, wie mikrobielle Wirkstoffe mithilfe experimenteller Infektionen und Mikroskopie an das innere Gewebe ihrer Zeckenwirte angepasst wurden. Bis zur Entstehung der Lyme-Borreliose galt er als weltweiter Experte für den Lebenszyklus des Rocky Mountain-Fleckfiebers (RMSF).

Es war RMSF, das Burgdorfer zur Ursache der Lyme-Borreliose führte. Er hatte daran gearbeitet, RMSF auf Long Island in New York besser zu verstehen. Warum wurden Hundezecken, der anerkannte Vektor, auch in Gebieten, in denen Menschen krank wurden, nicht infiziert? Er wusste, dass eine neue Zecke, die Hirschzecke, vor kurzem auf Long Island üblich geworden war und als Krankheitsüberträger beschuldigt wurde.

Deshalb bat Burgdorfer seinen Kollegen Jorge Benach von der Stony Brook University um einige Hirschzecken, um das Vorhandensein von RMSF-Bakterien zu testen. Benach hatte zufällig welche von Shelter Island, die er mitgeschickt hatte.

Burgdorfer hat beim Testen des "Blutes" der Hirschzecken keine RMSF-Bakterien gefunden. Aber er fand spiralförmige Bakterien namens Spirochäten. Die Spirochäten waren dem, was er als Doktorand gelernt hatte, sehr ähnlich: die Ursache für das Rückfallfieber. Wenn Spirochäten Rückfallfieber verursachten, waren möglicherweise andere Spirochäten für die mysteriöse neue Lyme-Arthritis verantwortlich, für die eine Ursache nicht bekannt war.

Dieser ah-ha-Moment führte zu der wegweisenden wissenschaftlichen Arbeit von 1982 mit der Frage nach dem Titel: "Lyme-Borreliose - eine durch Zecken übertragene Spirochetose?"

Einige haben die Tatsache, dass Spirochäten mit Lyme-Borreliose erstmals in Zecken auf der Shelter Island in New York, direkt neben Plum Island, gefunden wurden, einer isolierten Einrichtung, die bis 1954 als militärisches Forschungslabor diente, überbewertet.

Aber es war nur ein Zufall, dass die Zecken von Benach's Shelter Island die waren, in denen Burgdorfer seine zufällige Entdeckung machte. Als die Forscher 1984 erst einmal wussten, wonach sie suchen sollten, wurden Spirochäten mit Lyme-Borreliose in Zecken an der Küste von Connecticut, New Jersey und sogar in Kalifornien gefunden.

Stellen wir uns jedoch vor, das Militär habe 1981 sofort mit der Arbeit an dem neu entdeckten Erreger der Lyme-Borreliose begonnen. Das ist lange, nachdem Fort Terry auf Plum Island 1954 vom US-Landwirtschaftsministerium für die Erforschung exotischer Tierseuchen umfunktioniert wurde. Es war auch, nachdem Präsident Richard Nixon 1969 die Erforschung von Biowaffen verboten hatte. Wenn die Bakterien manipuliert worden waren, musste dies nach 1981 geschehen sein - die Zeitleiste der Verschwörungstheorie funktioniert also einfach nicht.

Der wahre Sargnagel für die Idee, dass die Lyme-Borreliose in den USA versehentlich aus der militärischen Biowaffenforschung hervorgegangen ist, ist die Tatsache, dass der erste amerikanische Fall von Lyme-Borreliose in den frühen 1970er Jahren nicht von Old Lyme, Connecticut, stammte . 1969 identifizierte ein Arzt einen Fall in Spooner, Wisconsin, bei einem Patienten, der dieses Gebiet noch nie verlassen hatte. Die Lyme-Borreliose wurde 1978 in Nordkalifornien bei Menschen festgestellt.

Wie könnte eine unbeabsichtigte Freisetzung an drei entfernten Orten stattfinden? Es konnte nicht.

Populationsgenetische Untersuchungen an Borrelia burgdorferi, dem bakteriellen Erreger der Lyme-Borreliose, legen nahe, dass die nordöstlichen, mittelwestlichen und kalifornischen Bakterien durch geografische Barrieren voneinander getrennt sind, die eine Vermischung dieser Populationen verhindern. Hätte es einen Laborstamm gegeben, insbesondere einen, der für eine höhere Übertragbarkeit entwickelt wurde und der innerhalb der letzten 50 Jahre entwichen wäre, bestünde eine größere genetische Ähnlichkeit zwischen diesen drei geografischen Populationen. Es gibt keine Beweise für eine einzige Quelle, wie etwa eine Entlassung aus einem Labor für Spirochäten mit Lyme-Borreliose.

Die wahren Gründe für die zunehmende Belastung der Epidemie sind Wiederaufforstung, Suburbanisierung und das Versagen bei der Bewirtschaftung von Hirschherden.

Verschwörungskämpfer machen einen großen Teil des Interesses des Militärs an durch Zecken übertragenen Infektionen aus und wie es Spitzenforscher beeinflusste. Bis zum Auftreten der Lyme-Borreliose konnte die Anzahl der Zeckenlabors auf der Welt an beiden Händen gezählt werden. Als anerkannter Experte für Zecken und die von ihnen übertragenen Infektionen ist es sicher möglich, dass Willy Burgdorfer vom Militär finanziell unterstützt, Studien für sie durchgeführt oder von ihnen konsultiert wurde. Sie waren eine der wenigen Quellen für Forschungsgelder für Zeckenprojekte im Zeitraum von 1950 bis 1980. Das übergeordnete Ziel einer solchen angewandten Arbeit hätte darin bestanden, die mit Zecken verbundenen Risiken, denen amerikanische Soldaten während ihres Einsatzes ausgesetzt waren, zu verstehen und sie zu schützen.

Dass Burgdorfer in Interviews gegen Ende seines Lebens auf Biowaffen- oder Biodefense-Programme anspielte, darf nicht als Einverständnis zur Teilnahme an streng geheimen Arbeiten ausgelegt werden. Ich habe Burgdorfer mehrmals getroffen und war beeindruckt von seinem schrägen Sinn für Humor. Ich nehme an, dass seine Andeutungen, dass das, was er für das Militär getan hat, eine größere Geschichte war, eine Art Scherz, mit dem Interviewer zu spielen.

Als jemand, der seit mehr als drei Jahrzehnten daran arbeitet, die Epidemiologie und Ökologie der Lyme-Borreliose zu verstehen, um das Risiko einer Ansteckung der Amerikaner zu verringern, bin ich entsetzt, dass diese Verschwörungstheorie so ernst genommen wird, dass der Kongress nun beteiligt ist. Die Idee, dass die Lyme-Borreliose auf falsch durchgeführte Biowaffenforschung zurückzuführen ist, lässt sich leicht widerlegen. Unsere Gesetzgeber könnten ihre Zeit besser damit verbringen, für die Vorbeugung von Krankheiten zu kämpfen, anstatt eine weit hergeholte Geschichte zu untersuchen, die auf Fehlinterpretationen und Anspielungen beruht.

Sam Telford ist Professor für Infektionskrankheiten und globale Gesundheit an der Tufts University. Dieser Artikel wurde ursprünglich in The Conversation veröffentlicht.

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