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Die neue Mission der NASA bei Titan besteht darin, das Leben an den richtigen Stellen zu suchen

2020

Die nächsten Jahrzehnte könnten eine Kaskade von Entdeckungen über das außerirdische Leben bringen. Die NASA gab am Donnerstag ihre Entscheidung bekannt, Dragonfly, eine Octocopter-Drohne, die entwickelt wurde, um Anzeichen von lebensspendender Chemie auf Saturns größtem Mond, Titan, zu entdecken. In Kombination mit der Europa Clipper-Mission, die Jupiters Mond einige Jahre vor dem Aufsetzen von Dragonfly umkreisen soll, gibt uns die Weltraumbehörde mit Abstand den besten Schuss, um außerirdische Organismen zu finden.

Wenn das Leben in unserem Sonnensystem außerhalb der Erde existiert, ist es wahrscheinlich auf einem nassen Mond wie diesen beiden. Aber während Europa uns mit einem unterirdischen Ozean in Versuchung führt - vielleicht nicht so sehr wie unsere tiefsten antarktischen Stauseen, von denen wir wissen, dass sie mikrobielles Leben beherbergen -, ist es eine eisige Welt mit einem ganz anderen Lebensraum. Titan, mit der dicksten Atmosphäre eines untersuchten Mondes, ist einer der erdähnlichsten Körper, die wir kennen.

"Titan hat alle Zutaten, die für das Leben benötigt werden", sagte Lori Glaze, Direktorin der Planetary Science Division der NASA-Direktion für Wissenschaftsmission, während einer Pressekonferenz am Donnerstag. "Wir haben die Möglichkeit, die Bedingungen zu untersuchen, die auf der frühen Erde existierten, als sich das Leben bildete" oder sogar Bedingungen, sagte sie, "die das Leben heute beherbergen."

Die Welt ist kein perfektes Analogon für uns, aber das macht es umso spannender zu lernen. Was Titan sowohl vertraut als auch fremd macht, ist sein Methan: Bei -290 ° F und unter dem Druck einer Atmosphäre, die dicker als die der Erde ist, existiert das, was wir als Gas erleben, als fließende Flüssigkeit. Dieses flüssige Methan kondensiert tatsächlich in der Atmosphäre und bildet Wolken, die Regen verursachen. Es ist wie der Wasserkreislauf unseres Planeten, nur ohne flüssiges Wasser. Die daraus resultierenden Stürme haben Seen, Flüsse und Täler in die Oberfläche geschnitzt und ein Terrain geschaffen, von dem Wissenschaftler glauben, dass es sehr vertraut erscheint.

Titan hat auch organische Moleküle, die für die Evolution des Lebens, wie wir es kennen, entscheidend sind.

"Es finden chemische Reaktionen statt [in der Atmosphäre], die zur Bildung sehr komplexer organischer Moleküle führen, und diese driften nach unten", sagte Curt Niebur, der leitende Programmwissenschaftler der NASA für New Frontiers, auf einer Pressekonferenz. „Es ist fast wie ein leichter Schnee, der sich immer bildet. Und es ist diese Art von komplizierter organischer Synthese, die unser Interesse wirklich weckt

Libellen, die nicht wie kleine Hinterhofdrohnen aussehen, sondern eher wie fliegende Marsrover aussehen, werden 2, 7 Jahre lang ein paar Dutzend kurze Flüge um Titan fliegen. Das ultimative Ziel ist eine Gesamtreise von rund 108 Meilen, die weiter ist als alle vorherigen Mars-Rover zusammen. Die Wanderung lohnt sich: Dragonfly schießt auf den Selk-Einschlagskrater, in dem Wissenschaftler glauben, dass sich alle drei lebenswichtigen Zutaten einmal getroffen haben könnten. Es gibt Hinweise darauf, dass es einst flüssiges Wasser sowie die organischen Moleküle und Energie (in Form von Sonnenlicht) enthielt, die sich an anderer Stelle auf der Oberfläche befanden.

Auch wenn wir dort keine Anzeichen von früherem Leben finden, bietet uns der Krater die einmalige Gelegenheit, einen Blick auf die chemischen Bedingungen der Erde zu werfen, als die Biologie ihren Anfang nahm. »Das Tolle an Titan ist, dass es der Erde chemisch sehr ähnlich ist, bevor sich das Leben entwickelt hat«, sagte Niebur. "Wir können nicht in die Vergangenheit auf der Erde reisen und Lektionen über die Chemie lernen, die letztendlich zum Leben geführt hat, aber wir können zu Titan gehen und diesen Fragen nachgehen."

Niebur freut sich besonders, wenn die Menschheit Bilder von Dragonflys Flug sieht. Die Huygens-Sonde der Europäischen Weltraumorganisation, die 2005 nach einer Fahrt mit Cassini auf Titan gelandet war, schickte wunderschöne Bilder nach Hause. Tatsächlich haben Huygens und Cassini Daten geliefert, die den Missionsplan von Dragonfly leiten, und die Drohne wird ihren ersten Abstieg nicht weit von der Stelle machen, die wir bereits gesehen haben. Aber Dragonfly bietet letztendlich eine viel bessere Sicht. "Wir werden die Erfahrung machen, als ob wir mit Dragonfly mitfahren würden und auf diese sehr fremde und doch vertraute Oberfläche mit diesen Flüssen und Bergen starren, und ich denke, das wird nur eine enorme Erfahrung für die Öffentlichkeit, sagte Niebur." Ich denke, es wird sehr ähnlich aussehen, wenn Sie in einem Flugzeug über der Erde fliegen. "

Es besteht auch die Hoffnung, dass der vermutete Untergrundozean des Titanen hoch genug sein könnte, um mit seinen anderen lebensspendenden Bestandteilen zu interagieren, was die Möglichkeit für eine Art Leben unter den hohen Sanddünen und Methanflüssen eröffnen würde.

"Wir sind absolut begeistert", sagte die Principal Investigator Elizabeth "Zibi" Turtle der Mission, die am Applied Physics Laboratory der Johns Hopkins University in Laurel, Maryland, arbeitet. "Das Team hat in den letzten Jahren so hart gearbeitet, um die verschiedenen Aspekte dieser Mission zusammenzuführen, und dies birgt so viel Potenzial für die Wissenschaft."

Dragonfly wird voraussichtlich 2024 starten und 2036 bei Titan eintreffen. Daher werden unsere Träume, in einer frühen Sandbox zu spielen, noch eine Weile länger warten müssen. Aber wenn wir zu Titan kommen, wird uns alles, was wir lernen, einen bahnbrechenden Einblick in den Ursprung des Lebens geben, wie wir es kennen.

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