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Die NASA plant eine interplanetare Angeltour

2019

Eine lang erwartete Mission, die auf Jupiters Mond Europa abzielte, einen der wahrscheinlichsten Standorte des Sonnensystems für das Leben von Außerirdischen, machte nur einen großen Schritt nach vorn.

Die NASA hat vorläufige Pläne für ein Raumschiff genehmigt, das wiederholt durch Jupiters eisigen Mond fliegt und es für die endgültige Entwurfsphase freigibt. Der Europa Clipper, der in den frühen 2020er Jahren starten und später in diesem Jahrzehnt im Jupitersystem eintreffen könnte, ist der erste Versuch der Weltraumbehörde, direkt zu untersuchen, wie freundlich dieser faszinierende Mond - und der flüssige Ozean, der wahrscheinlich unter seiner gefrorenen Kruste schwappt - sein könnte zum Leben.

"Wir freuen uns alle über die Entscheidung, die die Europa Clipper-Mission einen entscheidenden Schritt näher bringt, um die Geheimnisse dieser Ozeanwelt zu lüften", sagte Thomas Zurbuchen, stellvertretender Administrator der NASA-Direktion für Wissenschaftsmission, in einer Pressemitteilung.

Wissenschaftler sehnen sich seit Jahrzehnten nach einem tieferen Eintauchen in die Rätsel Europas. Ein gelegentlicher Blick auf die zerbrochene, glänzende Oberfläche lässt nur "Eisschicht" schreien, und magnetische Messungen des Galileo-Raumschiffs aus dem Jahr 1997 lassen darauf schließen, dass sich eine leitfähige Substanz (wie Salzwasser) unter der Eiskruste befindet. Aktuelle Schätzungen beschreiben eine knusprige Eisschale mit einer Tiefe von 10 bis 15 Meilen, die einen Ozean mit einer Tiefe von 40 bis 100 Meilen bedeckt, so dass die 2-Meilen-Meere der Erde im Vergleich dazu wie flache Pfützen aussehen. Jupiters ungeheure Schwerkraft drückt Europa mit mächtigen Gezeiten nieder und verwirbelt seinen felsigen und metallischen Kern, der genug Wärme liefert, um diesen Abgrund warm und flüssig zu halten. Wenn Mineralien wie auf unserem eigenen Planeten aus den Felsen der Tiefsee austreten, könnte die fremde Welt das Trio von Zutaten enthalten, die für das Leben benötigt werden, wie wir es kennen: Wasser, Energie und Nährstoffe.

Theorien gehen jedoch nur so weit, dass sie ohne solide Daten gesichert werden können. Die NASA hatte in den frühen 2000er Jahren eine Nachfolgemission des Europa-Orbiters für Galileo in Betracht gezogen, die jedoch durch ein Preisschild nördlich von vier Milliarden geerdet blieb. In den Jahren 2013 bis 2015 stiegen die Mittel und das Interesse für eine bescheidenere "Mehrfach-Vorbeiflug" -Mission, die wiederholt von Europa geflogen wurde, während sich Europa einen Großteil seiner Zeit auf einer längeren Umlaufbahn um den Jupiter befand (um ihn von den heißesten Strahlungszonen des Systems fernzuhalten). die auch die Lebensdauer der robustesten Roboter verkürzen). Der rund zwei Milliarden Dollar teure Plan trat Anfang 2017 in die Planungsphase ein und erhielt bald nach den agilen Seeschiffen des 19. Jahrhunderts den offiziellen Namen „Europa Clipper“.

Am Montag gab die NASA bekannt, dass der Clipper seine nächste Hürde genommen hat und in die dritte Entwicklungsstufe übergeht: endgültiges Design und Fertigung. Die Agentur betrachtet die Mission nun als bestätigt, was bedeutet, dass "die NASA hinsichtlich des Missionsfortschritts so zuversichtlich ist, dass mit dem Bau von Hardware begonnen werden kann, und sich auch gegenüber dem Kongress verpflichtet, wie viel die Mission kosten wird", sagt Curt Niebur, der Programmwissenschaftler von Europa Clipper.

Während der Clipper nicht direkt auf Leben testen kann (abgesehen davon, dass eine riesige Garnele durch das Eis springt und sich für unsere Kameras ausgibt, haben die meisten Forscher Schwierigkeiten, sich darüber zu einigen, wie eine rauchende Waffe fürs Leben aussehen könnte), versucht er, Fragen zu beantworten Bewohnbarkeit und ebnen den Weg für zukünftige, schlüssigere Missionen. Zu den neun geplanten Instrumenten gehören ein Magnetometer und ein Radar, mit denen die Kruste und der Ozean virtuell untersucht werden können, zwei Spektrometer, mit denen über dem Mond verbleibende Moleküle "aufgespürt" werden können, und eine Reihe von Kameras, mit denen die Oberfläche kartographiert und nach einem potenziellen zukünftigen Landeplatz gesucht werden kann.

Nach dem Start in den 2020er Jahren und einigen Jahren auf der Durchreise - eine direkte Route würde drei Jahre dauern, eine umständlichere und wirtschaftlichere Route könnte jedoch länger dauern - könnte das Raumschiff Ende der 2020er oder Anfang der 2030er Jahre eintreffen. Einmal im Jupiter-System, würde der Clipper eine Umlaufbahn um den Jupiter einschlagen, die mindestens 45 Pässe in verschiedenen Regionen Europas in Höhenlagen von 1.675 Meilen bis nur 16 Meilen zurücklegt.

Bilder des Hubble-Weltraumteleskops, die durch Galileo-Daten gestützt wurden, die erst im letzten Jahr entdeckt wurden, lassen vermuten, dass Seewassergeysire durch die Kruste Europas platzen und ihren Inhalt in den Weltraum sprühen. In diesem Fall hoffen die Wissenschaftler, einen Trick wiederholen zu können, den die Raumsonde Cassini vor zwei Jahren beim Saturnmond Enceladus ausgeführt hat: Sie fliegen durch kristallisierte Gerinne und "schnüffeln" sie mit einem Massenspektrometer nach möglichen Nährstoffen. Das Studium des Ozeans vom Weltraum aus wäre viel einfacher, als einen Schneekegel zur Analyse zu landen und abzukratzen oder das tiefste Eisfangloch des Sonnensystems zu bohren.

Es gibt noch viel zu tun, bevor irgendjemand einen Alien-Geysir schnuppert oder ein Bild von einer außerirdischen Garnele macht, aber die Missionsplaner sehen dem endgültigen Entwurf und der endgültigen Konstruktion des Raumschiffs erst einmal entgegen. Sie möchten auch Science-Fiction-Fans versichern, dass sie sich in weltfremde Angelegenheiten einmischen müssen, damit sie vorerst ruhig durchatmen können. Die NASA-Richtlinien zur Desinfektion von Raumfahrzeugen beschränken das Risiko, terrestrische Anhalter (Tardigrade oder andere) zu verpflanzen, auf 1 von 10.000. Noch wichtiger ist, dass der Clipper-Projektwissenschaftler Bob Pappalardo die einstweilige Verfügung des Autors Arthur C. Clarke gegen den Versuch einer Landung auf Europa gut kennt.

"Der @EuropaClipper ist eine Mehrfach-Vorbeiflug-Mission, die er auf Twitter geschrieben hat, aber wir bleiben in enger Absprache in dieser Angelegenheit."

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