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Methan ist knapp, aber das heißt nicht, dass es kein Leben auf dem Mars gibt

2021

Methan auf einer anderen Welt zu finden ist wie Brotkrumen auf einer Spur zu finden - es ist ein aussagekräftiger Hinweis, ein Detail, das Anlass gibt, mehr Fragen zu stellen und vielleicht Antworten zu finden, in diesem Fall in Bezug auf das außerirdische Leben. Aus diesem Grund sind die Nachrichten vom Mars Rover Curiosity Ende letzter Woche etwas enttäuschend: Curiosity hat sich nach Methan umgesehen und dabei eine Menge Nichts gefunden.

Ein Mangel an Methan lässt jedoch nicht unbedingt die Hoffnung aufkommen, Hinweise auf das Leben auf dem Mars zu finden. Und Curiosity könnte immer noch bessere Messungen des Kohlenwasserstoffs erhalten und Wissenschaftlern helfen, zu verstehen, wie viel es gibt und woher es kommt. Das Methan-Rätsel ist noch lange nicht gelöst, sagte Geronimo Villanueva, wissenschaftlicher Mitarbeiter an der Katholischen Universität am Goddard Space Flight Center der NASA.

Im Allgemeinen ist Methan ein Indikator dafür, dass sich etwas auf dem Planeten verändert hat, erklärte Villanueva. Die dünne Marsatmosphäre, die nur etwa 1 Prozent so dick ist wie die Erde, ist sehr stabil - ein Kennzeichen eines toten Ortes. „Damit sich etwas ändert, muss eine Art von Aktivität stattfinden, sagte er." Entweder geologische Aktivität und Methan könnten ein Indikator dafür sein, oder es könnte ein Indikator für das Leben sein. "

Am Freitag sagten Wissenschaftler des Jet Propulsion Laboratory, die Probenanalyse von Curiosity in der Mars-Suite habe fast nichts davon gefunden. Chris Webster, Instrumentenleiter für das Tunable Laser Spectrometer von SAM, sagte, er könne mit 95-prozentiger Sicherheit berichten, dass der Mars zwischen 0 und 5 ppm Methan enthält. "Das Fazit ist, dass wir bisher kein Methan nachweisen können, sagte er Reportern. Er sagte auch, das Team habe Beweise dafür gefunden, dass Mars mindestens die Hälfte seiner ursprünglichen Luft verloren hat.

Etwa 95 Prozent des Methans der Erde (vier Wasserstoffatome, die an ein Kohlenstoffatom gebunden sind) stammen von lebenden Organismen. Es könnte sich also um ein Leuchtfeuer handeln. Aus diesem Grund ist der Mangel an großen Mengen an Methan auf dem Mars für die Astrobiologie etwas enttäuschend. Aber das fehlende Methan erklärt immer noch nicht die vorherigen Beweise für das Gas auf dem Mars. Villanueva gehört zu denen, die es gesehen haben.

Methan, das durch Leben oder etwas anderes in die Marsatmosphäre freigesetzt wird, sollte etwa 300 Jahre lang in verdünnter Form verbleiben, sagte Villanueva. Aber er und andere haben Methan in der jüngsten Vergangenheit entdeckt, nur um es in späteren Beobachtungen verschwinden zu sehen.

"Wir wissen nicht, was das bedeutet. Wir sollten es weiter sehen. Es würde sich verwässern, aber es sollte dennoch einen Rest geben, sagte er.

2009 meldeten Villanueva und Kollegen von Goddard vor sechs Jahren einen enormen Methananstieg auf der nördlichen Marshalbkugel. Riesige Schwaden des Kohlenwasserstoffs sickerten mit einer Geschwindigkeit in die Atmosphäre, die mit einem berühmten, massiven Öl- und Gassickern in Santa Barbara, Kalifornien, vergleichbar ist. Bei den nachfolgenden Beobachtungen mit den Keck-Teleskopen auf Mauna Kea konnte das Team jedoch nichts feststellen . Die Wissenschaftler wissen immer noch nicht, woher diese Methanwolke stammt oder wohin sie führte.

Villanueva sagte, wenn Sie die von ihm und Michael Mumma von der NASA beobachteten Methansignaturen aus dem Jahr 2003 nehmen und sie auf die gesamte Marsatmosphäre verteilen würden, würde die Konzentration zwischen 5 und 6 ppb liegen - im Einklang mit dem, was Curiosity am Gale Crater sieht. Warum ist das interessant? Dies weist darauf hin, dass die Methanfreisetzung, die inzwischen etwa 10 Jahre alt ist, wahrscheinlich keine wiederkehrende Erscheinung ist. Wenn es so wäre, würde die Atmosphäre mit der Zeit mehr Methan gewinnen. "Wenn es passiert ist, ist es passiert, sobald Villanueva sagte.

Es ist auch interessant, weil es bedeutet, dass anderswo auf dem Mars mehr Methan gefunden werden könnte, fügte er hinzu. Nur weil Curiosity es nicht sieht, heißt das nicht, dass es nicht woanders ist. Letzte Woche haben Webster und andere Wissenschaftler am JPL schnell darauf hingewiesen, dass Curiosity weiter suchen wird. Villanueva seinerseits sagte, er sei überrascht über die große Fehlerleiste in den Berechnungen des SAM-Teams. Neugierde kann mehr als 95 Prozent des Vertrauens zwischen null und 5 ppb ausmachen. Er sei aufgeregt, verfeinerte Messungen zu sehen.

Selbst wenn Curiosity die Methankonzentrationen auf dem Mars genauer bestimmt, ist das Gas möglicherweise nicht das Ergebnis von Leben. Es gibt viele Erklärungen für das magere Methan auf dem Mars - Kometen könnten es liefern, oder es könnte das Ergebnis von Wechselwirkungen zwischen dem Grundwasser vor langer Zeit und bestimmten Bestandteilen des Gesteins sein, wie Olivin, eine gerade gefundene mineralische Kuriosität. Es ist auch möglich, dass Mars Mikroben hat, aber sie produzieren kein Methan, sagte Villanueva. Es gibt noch viel zu erforschen, bevor diese Fragen beantwortet werden können.

"Der Mars ist so trocken und ein so unwirtlicher Ort. Wenn Sie nur sehr kleine Mengen Methan sehen, sind diese relevant. Sie können an Aktivitäten unter der Oberfläche denken, vielleicht an geologische Aktivitäten oder an das Leben, das Villanueva sagte." Erzähl dir nicht so viel. Sie müssen darüber hinaus gehen. "

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