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Menschenfressende Löwen mögen uns vielleicht, weil wir matschig sind

2022

Im Jahr 1898 kam ein britischer Versuch, eine Eisenbahnbrücke über eine Schlucht in Tsavo, Kenia, zu bauen, zum Erliegen, als ein Löwenpaar begann, Arbeiter nacheinander abzuholen und zu essen.

Verständlicherweise waren die Arbeiter, die (noch) nicht gegessen worden waren, darüber nicht glücklich. Ebenso wenig das britische Militär, das das Bauprojekt beaufsichtigte. Oberstleutnant John Patterson erschoss schließlich die beiden Löwen und sorgte dafür, dass er bei Dinnerpartys immer ein Hit war. "Oh, Bertie, du hast einen Fuchs erschossen? Gut für dich, lieber Junge. Habe ich dir jemals von der Zeit erzählt, als ich zwei menschenfressende Löwen erschossen habe?"

Patterson verdiente auch etwas Geld mit der Geschichte und schrieb ein anschauliches Buch über diese Erfahrung, in dem er hörte, wie die Löwen eine Person außerhalb seines Zeltes aßen, die Knochen knirschten und auf eine angeblich schreckliche Weise schnurrten. Er verkaufte auch die Überreste der Löwen an das The Field Museum in Chicago, wo sie ausgestopft, ausgestellt und seitdem intensiv untersucht wurden.

In einem Artikel, der am Mittwoch in Scientific Reports veröffentlicht wurde, haben Biologen Beweise gefunden, die darauf hindeuten, dass Patterson möglicherweise nur ein kleines bisschen übertrieben hat. Frühere Untersuchungen ergaben, dass die menschenfressenden Löwen wahrscheinlich 35 statt der 130 Opfer töteten, für die Patterson Rache behauptete. Jetzt stellen die Forscher auch das Knochenkratzen in Frage, das Patterson dank einer neuen Sichtweise auf mikroskopische Kratzer an den Zähnen gemeldet hat.

"Es ist schwierig, die Beweggründe von Tieren zu ergründen, die vor über hundert Jahren lebten, aber wissenschaftliche Proben erlauben es uns, genau das zu tun, was Bruce Patterson (keine Beziehung zu John) in einer Erklärung sagte." Da das Feldmuseum die Überreste dieser Löwen bewahrt können wir sie mit Techniken untersuchen, die vor hundert Jahren unvorstellbar gewesen wären. "

Bruce Patterson, Mitautor des neuen Papiers, ist MacArthur Curator of Mammals im The Field Museum und hat die Löwen jahrelang studiert. Bereits im Jahr 2000 stellte er fest, dass die Zähne der Löwen beschädigt waren, was darauf hindeutete, dass sie ihre normalen Nahrungsquellen wie Gazellen, für deren Abbau viel Kieferkraft erforderlich ist, nicht mehr nutzen konnten. Die Zahnschmerzen der Löwen könnten sie veranlasst haben, ihre Aufmerksamkeit auf das nächste leckere Stückchen auf der Speisekarte zu lenken: den Menschen.

Aber waren diese Löwen so hungrig nach Nahrung, dass sie die Menschen von der Nase bis zum Schwanz aßen? Wahrscheinlich nicht nach Kratzern an den Zähnen.

Die Paläontologin Larisa DeSantis untersucht normalerweise die versteinerten Zähne lang ausgestorbener Säbelzahnkatzen, amerikanischer Löwen und Direwölfe und untersucht dabei feine Kratzer an ihren Zähnen, um herauszufinden, welche Art von Nahrung sie unmittelbar vor ihrem Tod gegessen haben.

Sie schaut auch auf die Zähne moderner Tiere und tastet die Oberfläche ab, um zu sehen, wie sich eine Diät aus Fleisch und Knochen auf die Mikrokleidung aus perlmuttweiß überträgt. DeSantis scannt die Zähne (oder Zahnabdrücke) mit 100-facher Vergrößerung und führt die Scans durch ein Programm, das feststellt, ob die Kratzer im Zahnschmelz alle gleich verlaufen oder ob sie zufälliger sind Pitting und Narben auf dem Zahn.

In ihren Scans haben Hyänen, die auf Knochen fressen, Zähne, die (mikroskopisch gesehen) stärker narbig und narbig sind als Geparden, die dazu neigen, die Knochen ihrer Beute zurückzulassen. Moderne Löwen, sagt DeSantis, tendieren dazu, irgendwo zwischen diesen beiden zu liegen.

Aber die von ihr untersuchten menschenfressenden Löwen - darunter ein Menschenfresser aus Mfuwe, Sambia, bei dem 1991 sechs Menschen ums Leben kamen - hatten Zähne, die weitaus mehr Gefangenen-Löwen ähnelten, denen weicheres, zubereitetes Fleisch als alles andere gefüttert wurde. Weit davon entfernt, Knochen zu essen, zeigten ihre Zähne, dass sich die Menschenfresser an das weichere Zeug hielten, wie menschliches Fleisch.

Es ist schwer, die Motive eines Löwen zu analysieren, aber es sieht so aus, als hätten diese Löwen keinen großen Hunger - wenn sie es gewesen wären, hätten sie wahrscheinlich die Fetzen ihres Essens aufgebraucht. Stattdessen nutzten sie einfach eine reichliche Beutequelle: uns.

„Der Mensch wurde zu einer einfachen Lösung für sein Problem. Menschen waren keine typische Beute für Löwen “, sagt DeSantis und macht eine Pause. "Wir sind auch nicht untypisch."

Die Löwen von Tsavo und Mfuwe sind nicht die einzigen menschenfressenden Löwen da draußen. Zwischen 1990 und 2004 wurden in Tansania 563 Menschen von Löwen getötet. Und da der Klimawandel und die wachsende Bevölkerung Menschen und Löwen näher zusammenbringen, gibt es keinen Grund zu der Annahme, dass Löwen die Situation nicht ausnutzen werden.

"Da die Zahl der Beutetiere abnimmt, nimmt die Zahl der Menschen zu", sagt DeSantis.

DeSantis sagt, dass die Analyse historischer Exemplare wie der Tsavo und Mfuwe den Forschern helfen könnte, zu analysieren, wie sich die Ernährungspräferenzen bei Raubtieren im Laufe der Zeit verändert haben und welchen Einfluss menschliche Aktivitäten auf diese Präferenzen gehabt haben könnten.

Die Aufbewahrung von Exemplaren in Museumssammlungen wird deshalb immer wichtiger. Auch wenn die moderne Analytik Informationen nicht aus einer Probe herauslesen kann, ist nicht abzusehen, wie die Zukunft aussehen könnte.

"Dies sind Techniken, die vor 100 Jahren nicht möglich waren, als die Exemplare an das Field Museum verkauft wurden", sagt DeSantis.

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