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Hören Sie die überraschend leere Lücke zwischen Saturn und seinen Ringen

2022

Am Dienstag tauchte die Cassini-Sonde der NASA zwischen Saturn - dem Planeten, den sie jahrelang untersucht hat - und den Ringen des Gasriesen. Dies war das zweite von 22 derartigen Manövern, von denen das letzte Cassini in die Saturnatmosphäre treiben wird, um am 15. September ein feuriges Ende zu finden.

Aber selbst nach 20 verbleibenden Tauchgängen erhalten Wissenschaftler bereits überraschende Daten von diesen beispiellosen Pässen.

Als Cassini am 26. April zum ersten Mal einen Ringtauchgang durchführte, manövrierten die NASA-Ingenieure die Antennenschale des Raumschiffs, um sie als Schutzschild zu verwenden. Sie befürchteten, Staubpartikel, Ablagerungen von den Felsbrocken, aus denen die Saturnringe bestehen, könnten Cassinis Elektronik beschädigen. Sie erwarteten keine Partikel, die größer als Rauch waren, aber bei einer Geschwindigkeit von 120.000 km / h hätte das Raumschiff durch eine zeitlich schlecht abgestimmte Kollision mit selbst diesen winzigen Staubpartikeln zerstört werden können.

Anscheinend waren diese Vorsichtsmaßnahmen jedoch unnötig: Die Region scheint relativ staubfrei zu sein.

"Die Region zwischen den Ringen und Saturn ist 'die große Leere', sagte anscheinend Cassini-Projektmanager Earl Maize in einer Erklärung. Dies sind gute Nachrichten für die Ingenieure des Teams - hätte Cassinis erster Durchgang ein Minenfeld von Staubfragmenten gezeigt, hätten sie es gehabt." Diese Positionierung hätte sie jedoch daran gehindert, bestimmte Instrumente zu bestimmten Zeiten zu verwenden. Jetzt wissen sie, dass sie mit einem ungeschützten Raumfahrzeug vorankommen können (außer im Fall von vier Tauchgängen, die den Orbiter durch den Orbiter bringen) staubigere Zone des inneren D-Rings).

"Cassini wird den Kurs beibehalten, während die Wissenschaftler an dem Rätsel arbeiten, warum der Staubgehalt viel niedriger ist als erwartet", sagte Maize.

Aber wie leer ist das große Leere? Zum Glück haben wir eine Audiohilfe. Wenn Cassinis Radio- und Plasma Wave Science-Antennen (RPWS) mit Staubpartikeln kollidieren, erzeugen die (sehr) winzigen Explosionen elektrische Signale, die die Forscher in handliche Audio- und Videoformate umwandeln können. RPWS gehen über die Schutzbedeckung von Cassinis geschwungenem Schild hinaus, sodass die Forscher ein Porträt der Partikeldichte des Gebiets erhalten, selbst wenn der Rest des Raumfahrzeugs Kollisionen vermeidet.

Hören Sie sich zunächst das Knacken, Knistern und Aufplatzen von Staub an, mit dem Cassini während einer Ringflugüberquerung am 18. Dezember kollidierte:

Sie können hören, dass Cassini mit mehr Partikeln kollidierte - und mehr Pops 'hörte' -, als er den Janus-Epimetheus-Ring überquerte, der durch den roten Dorn im Video sichtbar wurde. Hören Sie sich jetzt die RPWS-Daten vom ersten Grand-Finale-Ring-Tauchgang an:

"Es war ein bisschen verwirrend. Wir haben nicht gehört, was wir erwartet hatten. William Kurth, RPWS-Teamleiter an der Universität von Iowa, sagte in einer Erklärung:" Ich habe unsere Daten vom ersten Tauchgang mehrmals angehört und ich kann wahrscheinlich auf meine Hände zählen, wie viele Staubpartikel ich auftreffe. "

Die überraschende und bequeme Entdeckung ist nur ein Vorgeschmack auf die fantastische Wissenschaft, die Cassini in den letzten Monaten sicher machen wird. Das Raumschiff war einer der größten Erfolge der NASA: Seine Hauptaufgabe, das Saturn-System zu überwachen, war auf die letzten vier Jahre beschränkt, aber zwei Erweiterungen haben es fast ein Jahrzehnt länger am Laufen gehalten. Sein letztes Opfer wird den Forschern einen beispiellosen Blick auf die Ringe und die Atmosphäre des Saturn gewähren und es ihnen ermöglichen, neue Dinge über den Ursprung und die Zusammensetzung des Planeten zu lernen.

Das Raumschiff sollte später am Morgen wieder Kontakt mit der Erde aufnehmen und Daten von seinem zweiten Ring-Tauchgang nach Hause senden. Die dritte Ringkreuzung findet am 9. Mai statt.

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