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Last Straw: Wie das Glück von Las Vegas mit Lake Mead steigt oder fällt

2021

"address": {BOULDER CITY von ": [Wilson / The New York Times / Redux RIVER DROUGHT 6 subheadlines": {Mead

Der Wannenring ist kilometerweit zu sehen. Das 30 Meter hohe Felsband, das von mineralreichem Wasser fast weiß gebleicht wird, umrundet die Küste des Lake Mead. Der Wasserstand ist in den letzten zehn Jahren um fast 100 Fuß gesunken, und der Ring ist eine deutliche Erinnerung an die Dürre im amerikanischen Südwesten. Es ist auch eine drohende Krise für das größte Trinkwasserreservoir der USA, die das ehrgeizigste Wasserbauprojekt in der jüngeren Geschichte ausgelöst hat.

Im Moment pflügt eine riesige, speziell angefertigte Tunnelbohrmaschine, die fast so lang ist wie zwei Fußballfelder und schwerer als vier 747, 600 Fuß unter der glasblauen Oberfläche des Sees Zoll für Zoll durch nasses, gebrochenes Grundgestein. Das fast 3 Meter große Gesteinsnaggesicht ist lebendig mit der Bewegung von 44 Scheibenschneidern und 23 Messern. Der Tunnel im Big Gulp-Stil, den es zu bohren gilt, wird sich irgendwann mit einem Beton-Stahl-Steigrohr schneiden, das wie ein Abfluss am Grund des Sees installiert ist. Zwei Einlassrohre transportieren bereits Wasser vom Lake Mead nach Las Vegas, etwa 40 km westlich. Die als drittes Strohhalm bekannte Zufuhr Nr. 3 reicht 200 Fuß tiefer in den See hinein - und lässt das Wasser so lange fließen, wie Wasser gepumpt werden muss.

Lake Mead ist mehr als halb leer. Fällt das Wasser noch 50 Fuß ab, beginnt das erste Ansaugrohr, Luft anzusaugen.

"Es ist praktisch dürreresistent für unsere bestehenden Zufuhren", sagt Erika Moonin, die Projektleiterin und 17-jährige Veteranin der Southern Nevada Water Authority. »Es besteht eine hohe Wahrscheinlichkeit, dass wir die Aufnahme Nr. 1 verlieren, wenn sich die Dürre weiter verschlechtert, und die Prognosen sehen für die nächsten zwei Jahre derzeit nicht gut aus.« Ich treffe Moonin. die eine seidige türkisfarbene Bluse mit ihren Stahlkappenstiefeln und ihrem Schutzhelm auf einer Baustelle mehrere hundert Meter vom Stausee entfernt trug. Sie erzählt mir von einer Karte, die zeigt, wie der neue, drei Meilen lange Ansaugtunnel über einen Verbindungsstollen mit einer Länge von einer halben Meile mit einer vorhandenen Pumpstation verbunden wird. "Keine wirklich drastischen Veränderungen", sagt sie, "wir glauben, wir können fertig werden, bevor Intake 1 trocken wird."

Die derzeitige Dürre von 14 Jahren ist die schlimmste seit Beginn der Aufzeichnung des Colorado River im Jahr 1906, und der Lake Mead ist inzwischen mehr als halb leer. Am Tag meines Besuchs Anfang Februar lag die Oberflächenhöhe des Wassers 1, 108 Fuß über dem Meeresspiegel (der dritte Strohhalm trifft auf den Seeboden bei 860 Fuß). Fällt das Wasser noch 50 Fuß ab, beginnt das erste Ansaugrohr, Luft anzusaugen. Das ist ein Problem für Las Vegas, das 90 Prozent seines Wassers aus den Rohren bezieht. Aber es ist auch alarmierend für alle im Süden. Der Hoover-Staudamm, gleich um die Ecke von der Baustelle, gibt Wasser flussabwärts an eine Reihe kleinerer Stauseen und Kanäle ab, die Gemeinden im Südwesten, einschließlich meines Viertels in Los Angeles, mit Wasser versorgen.

Zwischen 2004 und 2013 betrug der durchschnittliche Wasserfluss vom Glen Canyon Dam, der sich direkt vor dem Lower Colorado River Basin befindet, 8, 88 Millionen Morgen. Von dort wurde das Wasser in Städte und Farmen in Nevada, Arizona und Südkalifornien geleitet. Als es Mexiko erreichte, betrug der Durchfluss 1, 55 Millionen Morgen. In diesem Jahr wurde zum ersten Mal seit Jahrzehnten 1 Prozent des jährlichen Flusses freigesetzt, um das langgetrocknete Delta des Flusses zu nähren.

Ich ziehe Gummistiefel, einen Schutzhelm, eine Schutzbrille und eine orangefarbene Weste an und folge Moonin an einem breiten Felswall und Tausenden von sauber gestapelten Betonplatten vorbei. Wir gehen eine unbefestigte Straße in Richtung des Schachts hinauf, der zum Verbindungstunnel führt, und als wir ihn erreichen, steige ich in den „Vogelkäfig“. Die kanariengelbe Metallbox klappert zu, und dann beginnt ein Kran, sie 450 Fuß tiefer abzusenken die Welle. Drinnen ist es sofort wärmer und nasser. Wasser tropft die Wände hinunter. "Wir verbringen viel Zeit im Kampf gegen Wasser, weil wir unter dem Seespiegel sind", sagt Moonin.

Der Vogelkäfig landet in der Nähe von einem halben Dutzend Bauarbeitern, die Bewehrungsstäbe setzen, und ich gehe an ihnen vorbei, um in den Verbindungstunnel zu spähen. Es steigt leicht an und krümmt sich nach rechts, bevor es in Schwärze übergeht. Hundert Fuß nördlich verbindet sie sich mit dem Uferende des Dritten Strohs, und eineinhalb Meilen später setzt die Tunnelbohrmaschine ihren Schleifmarsch fort. Die Maschine hat jetzt mehr als die Hälfte der Strecke von der Küste bis zum Ziel gefressen: das „weiche Auge“ an der Seite des Steigrohrs, das in den Seeboden eingelassen ist. In weniger als zwei Jahren, wenn alles gut geht, wird Wasser die Lücke füllen, in der ich stehe, und mit einer Geschwindigkeit von drei Fuß pro Sekunde zu einer Pumpstation eilen.

Ich kann nicht anders, als den Umfang des Projekts zu bewundern. Es ist jedoch nicht zu übersehen, dass dies auch ein Akt der Verzweiflung ist, ein letzter Versuch, das Wasser aus einem Fluss zu halten, der an vielen Stellen bereits mehr ein Rinnsal als ein Strom geworden ist. Las Vegas und die Städte im Westen wachsen weiter und das hat den Wettlauf ausgelöst, die Infrastruktur schneller aufzubauen, als es die Nachfrage überflüssig machen kann.

Der Colorado River schlängelt sich von seinem Quellgebiet in den Rocky Mountains über 1.400 Meilen durch fünf Bundesstaaten nach Mexiko und ernährt dabei 40 Millionen Menschen und bewässert 5, 5 Millionen Morgen Ackerland. Trotz jahrzehntelanger Weiterentwicklung sind die 1922 vom Colorado River Compact erstmals verankerten Wasserrechte bis heute im Wesentlichen unverändert geblieben. Die Vereinbarung sieht 15 Millionen Morgen pro Jahr (Bild eines mit einer fußhohen Wasserschicht bedeckten Ackerlandes) unter den sieben Bundesstaaten des Colorado River Basin vor: Wyoming, Utah, Colorado, New Mexico, Nevada, Arizona und Kalifornien. Der Pakt erkannte auch das Recht Mexikos auf Wasser an, und im Jahr 1944 wurde der Nation eine Fläche von 1, 5 Millionen Morgen garantiert, was einer Gesamtfläche von 16, 5 Millionen entspricht. Viele Jahre lang nahmen Staaten selten alles, was sie schuldeten; Derzeit kann der Fluss die Nachfrage nicht befriedigen.

Das Klima wird das Problem verschärfen. Der Niederschlag im Colorado-Becken könnte in den nächsten 50 Jahren um 15 Prozent sinken.

Wir wissen jetzt, dass diese Wasserrechte auf einer schwerwiegenden Fehleinschätzung beruhten. „Der Colorado River ist stark überlastet“, sagt Peter Gleick, Wasserexperte am Pacific Institute in Oakland, Kalifornien. „Wir haben mehr Wasser verschenkt, als die Natur zur Verfügung stellt.“ Die 16, 5-Millionen-Zahl basierte auf dem Fluss des Colorado River in nur zwei Jahrzehnten. Über das Jahrhundert von 1906 bis 2005 betrug der durchschnittliche Süßwassereintrag in das System tatsächlich nur 15 Millionen Morgen. Anstatt zu schwanken, wie die Stauseen es sollten, sagte Gleick: „Wir waren in einer Situation, in der sie immer weiter sinken.“ Das Federal Bureau of Reclamation hat vorausgesagt, dass der Wasserstand am Lake Mead unter 1.075 Fuß fallen könnte ab Januar 2016, was zu einem automatischen Abbau der Zuweisungen der Staaten führte.

Noch beunruhigender ist, dass Wissenschaftler bei der Untersuchung von Baumringen festgestellt haben, dass das 20. Jahrhundert eine der beiden feuchtesten 100-Jahres-Perioden in den letzten 1200 Jahren war. In den letzten zwei Jahrtausenden gab es im Südwesten viele ausgedehnte Dürren, von denen einige drei Jahrzehnte oder länger andauerten. Die heute auftretenden Wasserknappheiten sind möglicherweise keine Abweichung, sondern eine Rückkehr zu einer historischen Norm.

Der Klimawandel wird das Problem nur verschlimmern. Modelle sagen voraus, dass der Niederschlag im Colorado-Becken in den nächsten 50 Jahren um 15 Prozent sinken könnte. "Selbst 10 Prozent sind brutal", sagt der Meeresphysiker Tim Barnett von der Scripps Institution of Oceanography. Wenn der Klimawandel die Region weiter austrocknet, könnte die Wasserversorgung des Colorado River laut einer Studie von Barnett Mitte des Jahrhunderts in 60 bis 90 Prozent der Fälle sinken. Bei wärmeren Temperaturen wird auch die Verdunstung des Oberflächenwassers erhöht und die natürlichen Reservoire der Bergschneedecke verringert, die insbesondere im Sommer eine stabile Schmelzwasserquelle bieten. Wissenschaftler können nicht sagen, wie stark der Klimawandel die derzeitige Dürre beeinflusst, und in gewisser Weise spielt das keine Rolle. Sie wissen, dass der Klimawandel stattfindet und dass er Dürren verschlimmern wird.

Viele Orte bereiten sich nur langsam auf eine solche Zukunft vor. Diese Dürre war in Kalifornien besonders gravierend, wo die Landwirtschaft 80 Prozent des gesamten Wasserverbrauchs ausmacht. Vierzig Prozent des Ackerlandes des Bundesstaates sind regelmäßig von Hochwasserbewässerung überflutet, und die Landwirte bauen Feldfrüchte (z. B. Reis) an, die eher für Feuchtgebiete geeignet sind. Die Wasserrechnungen vieler Einwohner werden von ihrer tatsächlichen Nutzung abgekoppelt bleiben, so dass kein finanzieller Anreiz zum Sparen mehr besteht, bis 2025 ein neues Landesgesetz in Kraft tritt. In weiten Teilen des Westens haben sich die Menschen seit dem letzten Mal nicht mehr viel Sorgen um Wasser gemacht Mitte der 1980er Jahre anhaltende Dürre. Das gleiche gilt nicht in Las Vegas.

Las Vegas ist in jeder Hinsicht extremer als die typische amerikanische Stadt. Bevölkerung nehmen. Im Las Vegas Valley lebten 1989 700.000 Menschen. Heute gibt es mehr als zwei Millionen. Während es in Los Angeles im Durchschnitt 15 Zoll pro Jahr regnet, in Phoenix (8) und Albuquerque (9, 5), erhält Las Vegas nur 4 Zoll pro Jahr. Das durchschnittliche Tageshoch im Sommer beträgt 103˚F. Die Region hat praktisch keine Landwirtschaft und wenig Industrie. Stattdessen hat es Tourismus: 40 Millionen Menschen pro Jahr, die, wenn sie in der Mojave-Wüste landen, nur eine Oase suchen - die tanzenden Brunnen des Bellagio, die nachgebildeten venezianischen Kanäle, Piratenschiffe, Schwimmbäder und Golfplätze.

Vegas 'Anziehungskraft ist übertrieben und das erstreckt sich auch auf Wasser. Tatsächlich ist es schwierig, auf dem Strip eine Stelle zu finden, an der man weder Wasser noch Wasser sehen kann. Der Brunnen vor dem neuen Aria-Hotel mit 4.000 Zimmern ist bescheidener als die meisten anderen: zarte Wasserstrahlen mit farbigen Strahlen. Ich betrete die aufstrebende Lobby und finde Chris Magee. Wasser brachte Magee auch nach Vegas - zuerst mit einem College-Schwimmstipendium, dann als Rettungsschwimmer in einem Resortpool. Jetzt ist er Executive Director für nachhaltige Anlagen bei MGM Resorts International, dem die Aria sowie Mandalay Bay und andere legendäre Vegas-Immobilien gehören.

"So wie wir es sehen, gibt es zwei Arten von Wasser: verbrauchend und nicht verbrauchend", sagt er. Wasser für die Landschaftsgestaltung ist meistens verbrauchend; es verdunstet oder versickert im Boden. Das Nicht-Konsumierende ist alles, was wir zurückerobern. Fast jeder Tropfen Wasser, der in einen Abfluss fließt, gelangt zurück in den Lake Mead. «Wir schlängeln uns durch das Casino und fahren mit dem Aufzug ein paar Dutzend Stockwerke hinauf zu einer Luxussuite, in der Magee auf Geräte mit niedrigem Durchfluss hinweist. Hier und in jedem Hotelzimmer und zu Hause in der Stadt wird das Abwasser von jeder Dusche, Wäscheladung und, ja, Toilettenspülung zu einer Kläranlage geleitet, gereinigt und dann über eine natürliche Wäsche in den Lake Mead zurückgespült . Sobald es wieder in das Reservoirwasser gelangt, kann es in die zu behandelnden Ansaugrohre zurückfließen und Stadtwasserhähne wieder abgeben. Fast die Hälfte des Wassers, das Las Vegas verbraucht, kehrt jetzt zum See zurück.

Der Felsen unter dem See ist porös. Grundwasser sickert von den Seiten ein, und Seewasser droht die Kammer von oben zu überfluten.

Magee begleitet mich hinaus, vorbei an stacheligen Kakteen und seussartigen Sukkulenten. »Ich glaube, vor zehn Jahren hätte noch niemand gedacht, dass Sie eine Wüstenlandschaft in der Nähe einer großen Hotel-Casino-Anlage vorfinden würden«, sagt er. Da Hausbesitzer fast 70 Prozent ihres Wassers im Freien verwenden, wurde auch ihr Eigentum für obligatorische Umarbeitungen in der Wüste bestimmt. Robert Kern ist einer der Wasserpolizisten (offiziell Ermittler), die damit beauftragt sind, Nachbarschaften nach Betrügern zu durchsuchen. Wenn ich Kern treffe, um ihn auf Runden zu begleiten, kann ich mir kaum vorstellen, dass er in eine milde Konfrontation gerät. Sein weiches, offenes Gesicht und sein schnelles Lächeln lassen ihn eher wie einen freundlichen Postboten erscheinen.

»Zu dieser Jahreszeit dürfen die Bewohner nur einen Tag in der Woche gießen«, sagt er und lenkt sein Auto in ein Viertel älterer Einfamilienhäuser. Kern befolgt oft Tipps von Nachbarn. Die Menschen sind sich des Wasserverbrauchs bewusst und kennen die Vorschriften. „Es ist überall: auf ihrer Rechnung, online, im Fernsehen. Die Nachbarschaften überwachen sich selbst. «Als diese Siedlung gebaut wurde, hatte jedes Haus einen Rasen vor und hinter dem Haus, sagt Kern. Nicht länger. Grass nimmt 55 Gallonen Wasser pro Quadratfuß pro Jahr auf. Ein wassereffizienter Garten könnte 8 bis 10 Gallonen verbrauchen

Las Vegas begann im Jahr 2002, dem trockensten Jahr in der Geschichte des Colorado River, mit dem Ticketing fehlerhafter Wassernutzer. Die Stadt zahlt den Einwohnern 1, 50 US-Dollar pro Quadratmeter, um den Rasen durch eine Wüstenlandschaft zu ersetzen. Neue Entwicklungen können Gras auf nur der Hälfte der Fläche eines Hinterhofs haben - und keine vor. Neue Gewerbeimmobilien dürfen kein Ziergras verwenden. Der Median des Las Vegas Strip besteht aus Kunstrasen.

Während Kern fährt, behält er die Dachrinnen im Auge. Wenn er Wasser sieht, folgt er ihm bis zu seiner Quelle. Wir verfolgen einen Bach zu einem einstöckigen Haus aus rosa Stuck. Es gibt eine Dattelpalme im Vorgarten, aber der Rest ist alles glattes, grünes Gras. Dies ist der falsche Tag zum Gießen, aber die Sprinkler werden mit voller Kraft betrieben, und die fehlgerichteten Düsen sprühen direkt auf den Bürgersteig. Kern springt mit Klemmbrett und Videokamera aus dem Truck und dokumentiert die Szene. Ein Hausbesitzer bekommt zwei Warnungen, sagt er. Die erste Geldstrafe beträgt 80 US-Dollar. Dann verdoppelt es sich, bis zu 1.280 US-Dollar für eine fünfte Verletzung. Die Gebühr erscheint als Werbebuchung auf der Wasserrechnung. "Sie können kämpfen", sagt er, "aber auf jeden Fall gibt es ein Video."

Seit 2002 hat Las Vegas seinen Wasserverbrauch um ein Drittel gesenkt, von 314 Gallonen pro Kopf pro Tag auf 212. Es gibt noch viel mehr, was getan werden könnte. Wasser bleibt bemerkenswert billig, zum Beispiel: 1, 16 US-Dollar pro tausend Gallonen Wasser für die erste Nutzungsstufe. Ich bezahle ungefähr dreimal so viel für dasselbe Colorado River-Wasser in Los Angeles. Las Vegas ist mitten in der Wüste, mitten in einer Dürre, inmitten eines Bevölkerungsbooms, der von Rentnern angetrieben wird, die ihre Gärten an der Ostküste im Mojave nachbauen möchten. Wenn jedoch größere Engpässe auftreten, kann es der Stadt verhältnismäßig gut gehen. Der Dritte Strohhalm ist eine Schlüsselkomponente dieser Versicherungspolice.

Das Herausschöpfen des dritten Strohhalms ist wie das Graben eines U-Bahn-Tunnels, mit einer zusätzlichen Herausforderung: „Es ist der bislang weltweit ausgehobene Hochdrucktunnel“, sagt Moonin. Das Gestein unter dem See ist porös; Grundwasser sickert von den Seiten ein und Seewasser droht die Kammer von oben zu überfluten. Innerhalb des Verbindungstunnels trennen Sandsäcke einen eineinhalb Fuß tiefen Wasserfluss von der aktiven Bauzone. Jede Minute drücken Pumpen 1.450 Gallonen an die Oberfläche. Die Wasserprobleme im Hauptansaugtunnel sind weitaus schlimmer: Zu Beginn des Aushubs mussten die Arbeiter volle Regenbekleidung tragen.

Seit dem ersten Spatenstich vor sechs Jahren wurde das 817-Millionen-Dollar-Projekt durch Verzögerungen und Kostenüberschreitungen in Mitleidenschaft gezogen. Im Jahr 2010 stießen die Arbeiter auf eine Verwerfungszone, die zu Überschwemmungen führte und die Ingenieure dazu zwang, den Tunnel mit großem Aufwand neu zu positionieren. 2012 wurde ein 44-jähriger Bauarbeiter durch einen Hochdruck-Mörtelstrahl getötet und ein weiterer verletzt, der freigesetzt wurde, als sich ein Betonabschnitt von der Tunnelwand löste. In den letzten zwei Jahren hat die Tunnelbohrmaschine zwischen dem Atmosphärenmodus und dem Druckmodus gewechselt, was erfordert, dass der Messerkopf eine Lufttasche an der Felswand mit Druck beaufschlagt, damit sich kein Wasser durchdringt. Bisher wurden 14, 5 bar hydrostatischer Druck festgestellt.

Die Fortschritte waren langsam. Seit dem Beginn des Tunnelns für Einlass Nr. 3 im Jahr 2012 betrug der durchschnittliche Tagesdurchschnitt des Bohrers im atmosphärischen Modus 35 Fuß. Der Druckmodus wird mit einer Geschwindigkeit von nur zwei Metern pro Tag ausgeführt. Wenn die Bauarbeiten im Juli 2015 abgeschlossen sind, wie jetzt erhofft, wird das Projekt drei Jahre hinter dem Zeitplan zurückbleiben. Weitere Verzögerungen sind natürlich möglich, wenn nicht wahrscheinlich. Es hat noch mehr als eine Meile zu gehen.

Die Southern Nevada Water Authority arbeitet unterdessen an einem noch kühneren Plan B: einer 250-Meilen-Pipeline im Wert von 3 Milliarden US-Dollar über Land, die Wasser von den Grundwasserleitern in den ländlichen Osttälern des Bundesstaates nach Las Vegas befördern soll. Es wurde erstmals vor 30 Jahren vorgeschlagen und ist nach wie vor in Gerichtsverfahren verstrickt. Der Bau ist noch mindestens ein Jahrzehnt her.

Vor nicht allzu langer Zeit schien es, als wären die riesigen öffentlichen Bauprojekte von Las Vegas eine Anomalie: extreme Maßnahmen für eine extreme Stadt. Jetzt sind sie Vorboten der kommenden Dinge. In Carlsbad, Kalifornien, werden derzeit eine Milliarden-Dollar-Entsalzungsanlage und eine 10-Meilen-Pipeline gebaut, die bis 2020 voraussichtlich 7 Prozent des Wassers in San Diego liefern werden. Weiter nördlich haben die Bürger eine heftige Debatte über ein geschätztes 15-Milliarden-Dollar-Projekt geführt zwei Tunnel unter dem Sacramento-San Joaquin-Delta zu graben - ein Plan, der die Lieferung von Flusswasser, das von der Schneedecke der Sierra Nevada gespeist wird, an Bauern und Städte im Süden verbessern würde.

Die Sierra Nevada hatte ein Rekordjahr mit niedrigem Schnee, aber in der gleichen Woche, in der ich in Las Vegas war, haben Facebook-Freunde triumphierende Selfies von sich selbst gepostet, die in Colorado-Skigebieten durch zwei Fuß frischen Pulvers schwebten. Im April war klar, dass große Teile der Wasserscheide des Colorado eine Pause eingelegt hatten. Die Schneedecke im Colorado-Becken war zu 115 Prozent normal. Wie viel dieses Schmelzwassers im Lake Mead landen wird, hängt von einer komplizierten Berechnung ab, wann und wie schnell es schmilzt.

Was ist sicher: Es wird nicht genug sein. Wie Gleick vom Pacific Institute bemerkt: „Die Wasserinfrastruktur, die wir im 20. Jahrhundert aufgebaut haben, wird uns im 21. Jahrhundert nicht unbedingt dienen. Wir werden die Dinge anders machen müssen. “Und es wird uns kosten. Wenn die Städte wachsen und sich das Klima ändert, wird Wasser wertvoller und wir müssen mehr Geld ausgeben, um es richtig zu verwalten. Letztendlich sollte auch der Preis für Wasser steigen. Weil keine Strohhalme mehr genug Wasser liefern können, wenn kein Wasser mehr zum Bewegen übrig ist.

Dieser Artikel erschien ursprünglich in der Juni 2014 Ausgabe von Popular Science.

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