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Laser enthüllen die Geheimnisse eines gefiederten Dinosaurierfossils

2019

Es war nach Einbruch der Dunkelheit im Shandong Tianyu Naturmuseum in Pingyi, China. Paläontologen setzten eine dunkle Brille auf, die ihre Umgebung noch unheimlicher machte, und leuchteten dann mit einem kleinen, leistungsstarken violetten Laser auf die vor ihnen sitzenden Exemplare.

Der Raum füllte sich mit einem hellvioletten Licht, aber die Brille half den Paläontologen, das Laserlicht auszublenden. Sie schauten in die Vitrinen und sahen eine schwache blaue Fluoreszenz, die von einigen ihrer kostbaren Dinosaurierfossilien ausging.

Als sie eine leuchtende Ansammlung von Steinen und Knochen fanden, brachten die Forscher die Probe vorsichtig in eine Dunkelkammer und bewegten den Laser langsam darüber. Diesmal zeichneten sie den Vorgang mit Kameras auf.

Im Tageslicht (oder unter jedem sichtbaren Licht) wären die Dinosaurier-Exemplare immer noch spektakulär - Mitglieder einer gefiederten Dinosaurier-Gattung namens Anchiornis, die bereits weithin als nahe der Schnittstelle moderner Vögel und Dinosaurier in der Evolution bekannt ist Baum, mit Merkmalen sowohl von Vögeln als auch von Dinosauriern, die in den Fossilien vorhanden sind.

Das violette Laserlicht enthüllte jedoch weitaus erstaunlichere Details. Das Laserlicht wechselwirkt mit Mineralien in der Probe. Anstelle eines einfachen weißen Halos im Felsen um die Knochen tauchten plötzlich Merkmale auf, die kleine Schuppen und Polster an den Füßen und die Form von Weichteilen um den Körper enthüllten.

"Was wir effektiv tun, ist, sie im Dunkeln leuchten zu lassen", sagt Tom Kaye, der die Lasermethode für die Betrachtung der Dinosaurierfossilien entwickelt hat. "Es ist eine Verbindung von sehr alten Fossilien mit sehr neuer Technologie, die es uns ermöglicht, Dinge zu sehen, die wir noch nie zuvor gesehen haben."

Kaye arbeitete mit Forschern in China zusammen, um die leuchtenden Exemplare in einem Artikel von Nature Communications unter der Leitung der Autoren Xiaoli Wang und Michael Pittman zu dokumentieren.

Unter dem Laserlicht tauchten viele verschiedene Farben auf, die die Knochen und das umgebende Gestein in einem Regenbogen von Farben malten, je nachdem, wie viele Mineralien in den mehr als 150 Millionen Jahren, in denen sie im Boden lagen, in die Fossilien eingearbeitet waren interagierte mit dem Laser.

»Die Farben verraten nur, dass die Geochemie hier etwas anderes ist«, sagt Kaye. Um herauszufinden, warum die Farben unterschiedlich waren, wäre eine detailliertere Analyse der Probe selbst erforderlich. Interessanter als die leuchtenden Farben selbst war jedoch die plötzliche Veränderung des Lichts.

"Die Unterschiede in der Mineralisierung haben diese Unterschiede in der Farbe zum Ausdruck gebracht, und genau das hat die Detailtreue der Schuppen, die Hautstruktur und all das zum Leben erweckt", sagt Kaye.

In der Nähe der Flügel, zwischen Ellbogen und Handgelenk, sahen die Forscher dünne Linien von Patagien, die auch als Gewebe bezeichnet wurden und in modernen Vögeln zu finden waren. Die Füße enthüllten Fußpolster mit kleinen, schuppigen Gesichtszügen - genau wie moderne Vögel - und wie sowohl Dinosaurier als auch moderne Vögel hatten die hinteren Gliedmaßen dieser Kreaturen eine fast trommelstielartige Form. Die Forscher sind sich immer noch nicht sicher, wie sich dieser Dinosaurier bewegte. Ob es flog, glitt oder über den Boden rannte, bleibt ein Rätsel, aber sie haben jetzt eine bessere Vorstellung davon, wie der Dinosaurier aussah.

"Wir hatten nie damit gerechnet, bestimmte Körperumrisse zu sehen, wie Kaye sagt. Aber während die Detailgenauigkeit erstaunlich war - und eine Premiere für Forscher, die diese bestimmte Gruppe von Dinosauriern untersuchten -, stimmte das, was sie fanden, völlig mit den aktuellen Theorien überein, wie Anchiornis ausgesehen haben könnte .

"Hier gibt es nichts, was in eine andere Richtung weist", sagt Kaye.

Die Forscher planen bereits einen genaueren Blick auf eine größere Sammlung dieser einzigartigen gefiederten Dinosaurier. Während diese Studie 200 Exemplare untersuchte und 12 fand, die diese besondere Fluoreszenz aufwiesen - niemand ist sich sicher, warum diese so besonders waren -, hofft Kaye, dass sie schließlich weitere 2300 Exemplare untersuchen können, darunter etwa sechs Arten insgesamt Punkt in die Zukunft.

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