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Es ist offiziell: Der Saturnmond hat so ziemlich alles, was man zum Leben braucht

2022

/ JPL-CalTech

Die Ergebnisse stammen aus der engsten Begegnung der Cassini-Raumsonde mit Enceladus und sind eine gute Nachricht für Leute, die hoffen, auf Saturns eisigem Mond Außerirdische zu finden.

Cassini entdeckte 2005 Geysire, die aus Enceladus 'Südpol herausschossen. Die Eruptionen deuteten auf einen Ozean im Inneren des riesigen Schneeballs, der durch die Schwerkraft des Saturn erhitzt wurde und den Mondkern deformierte. Wo es Wasser gibt, kann es Leben geben. Daher hat die NASA Enceladus seitdem als Top-Ort für die Suche nach fremden Mikroorganismen angesehen.

Im Oktober 2015 stürzte Cassini bis auf 30 Meilen vor die Mondoberfläche, schoss durch seine Geysire und versuchte, den Ozean darunter zu schmecken. Wissenschaftler haben gerade die Daten dieser Begegnung analysiert und sie enthüllen, dass Enceladus eine weitere wesentliche Zutat für das Leben hat: Essen.

Die Ergebnisse werden heute in Science unter der Leitung von Hunter Waite vom Southwest Research Institute veröffentlicht.

Obwohl wir immer noch nicht wissen, ob in Enceladus tatsächlich einfache Lebensformen in seinem Ozean leben oder nicht, gibt es auf Enceladus fast alle Bedingungen, die Astrobiologen für ihre Bewohnbarkeit identifiziert haben: Wasser, organische Stoffe und eine chemische Energiequelle, sagt Waite. "Die einzigen Dinge, die noch auf der Checkliste stehen, sind Phosphor oder Schwefel."

Cassinis Instrumente stellten fest, dass Enceladus 'Schwallkörper erhebliche Mengen an Wasserstoff enthalten. Das ist wichtig, weil auf der Erde einige alte Mikroben Wasserstoff fressen, indem sie ihn mit Kohlendioxid kombinieren und Methan-Fürze freisetzen.

Der Wasserstoff ist auch für die Herkunft von Bedeutung. Nach Auswertung einer Reihe von Quellen gelangte das Team von Waite zu dem Schluss, dass der Wasserstoff mit ziemlicher Sicherheit aus aktiven hydrothermalen Quellen am Grund des Mondozeans stammt - da das Wasser mit diesen geschmolzenen Gesteinen in Kontakt kommt, spaltet eine chemische Reaktion das Wasser und bildet Wasserstoff .

Auf der Erde liefern Tiefsee-Entlüftungsöffnungen Wärme und Energie und unterstützen so eine erstaunliche Menge an Leben auf dem dunklen Meeresboden, völlig unabhängig vom Sonnenlicht.

"Wenn dies zutrifft, hat diese Beobachtung grundlegende Auswirkungen auf die Möglichkeit des Lebens auf Enceladus", schrieb der Geochemiker Jeffrey Seewald in einem begleitenden Kommentar. "[C] hemisches Ungleichgewicht, von dem bekannt ist, dass es das mikrobielle Leben in den tiefen Ozeanen der Erde unterstützt verfügbar, um das Leben im Enceladus-Ozean zu unterstützen. "

Was die Suche nach Schwefel und Phosphor betrifft - die beiden verbleibenden Bestandteile für das Leben, wie wir es kennen -, die auf ein anderes Raumschiff warten müssen. Cassini wird in diesem Jahr in den Ruhestand treten, ohne weitere Reisen nach Enceladus zu unternehmen. Und auf jeden Fall, so sagt Waite, würden seine Instrumente diese Elemente wahrscheinlich nicht auf niedrigem Niveau erkennen können. Cassini wurde gebaut, bevor die Wissenschaftler etwas über die Geysire wussten. Es wurde also nicht gebaut, um Aminosäuren und andere mögliche Lebensindikatoren zu testen.

Die NASA ist jedoch möglicherweise daran interessiert, künftige Enceladus-Missionen im Rahmen ihres New Frontiers-Programms 2017 zu finanzieren.

Wenn eine Enceladus-Mission finanziell unterstützt wird, würde das Raumschiff den Saturn-Mond wahrscheinlich erst in den 2030er Jahren erreichen, sagt Waite. "Das ist das Schwierigste am äußeren Sonnensystem."

Bis dahin müssen wir nur hoffen, dass die Wissenschaftler in dem Datenschatz, den Cassini über mehr als ein Jahrzehnt im Saturn-System zurückgesandt hat, weitere Hinweise finden.

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