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Wie moderne Dinosaurier die Apokalypse überlebten

2019

Als ein Asteroid vor 66 Millionen Jahren die Erde zerstörte, brannten Wälder, geschmolzenes Gestein regnete über den Planeten, Tsunamis schlugen an den Küsten ein und der Himmel wurde dunkel. Die meisten Dinosaurier überlebten die Apokalypse nicht, die drei Viertel der weltweiten Arten tötete, aber ein paar glückliche Vögel überlebten. Diese Kreaturen lebten alle auf dem Boden, so die in dieser Woche in Current Biology veröffentlichten Forschungsergebnisse.

Aufgrund der fast vollständigen weltweiten Entwaldung hatten Baumbewohner nach Angaben der Forscher keinen Platz zum Leben. Nur der mutige Haufen, der seine Geschäfte unter dem Baldachin abwickelte, blieb für zukünftige Generationen bestehen und entwickelte sich zu den fast 10.000 Arten, die es heute gibt.

„Immer wenn sich die Vegetation stark verändert, ändert sich alles stromabwärts erheblich“, sagt Regan Dunn, Paläobotaniker am Field Museum in Chicago und einer der Autoren der Studie. Die meisten Wissenschaftler sind sich einig, dass die Herrschaft der Dinosaurier mit dem Einschlag eines massiven Meteors endete, der fast das gesamte Leben auf der Erde betraf. "Es geschah im Grunde in einem Moment", sagt Dunn. "Das Leben, wie wir es kennen, wurde festgelegt."

Dunn und ihre Kollegen verwendeten mikroskopisch kleine Fossilien von Pollen und Sporen, um eine Zeitleiste von Pflanzen zu rekonstruieren, die die Erde vor und nach dem Asteroiden bedecken. Die Forscher kombinierten diesen Pollenrekord mit einer Evolutionsgeschichte von Vögeln, um zu zeigen, dass nur bodenbewohnende Arten das Aussterben überlebten.

"Sie können diese große Spitze in Farnsporen sehen, sagt Dunn." Das bedeutet im Allgemeinen, dass im Ökosystem etwas furchtbar schief gelaufen ist. "Dasselbe Muster passiert heute in gestörten Lebensräumen. Vulkanische Aktivitäten auf Hawaii sind ein gutes Beispiel, sagt Antoine Bercovici. ein Pollenexperte am Smithsonian National Museum of Natural History und Mitautor der Zeitung: "Sie sehen diese kleinen Farngeigenköpfe, die aus dem Lavastrom ragen, sagt er. Genau das geschah vor 66 Millionen Jahren auf globaler Ebene.

Es ist nicht genau klar, wie der Asteroideneinschlag die Wälder der Welt vernichtete, aber es würde eine "Kakophonie der Katastrophen" geben, sagt Dunn. "Es wäre ein schrecklicher Tag gewesen."

Eine große Energiewelle wäre von dem Aufprall ausgegangen und hätte Bäume tausend Meilen in alle Richtungen geebnet ", wie es Dunn zufolge bei einer Atombombe der Fall war. Die flammenden Trümmer, die durch die Atmosphäre flogen, könnten weltweit Waldbrände entzündet haben der Explosion hätte das Sonnenlicht daran gehindert, die Erde zu erreichen, sagt Bercovici und hüllt die Welt in einen "nuklearen Winter".

Vor dem Massensterben dominierten Vögel mit Zähnen und Krallenfingern die Landschaft, aber keiner ihrer Nachkommen lebt heute noch. Die Linie der Vögel, die überlebt haben, lebte hauptsächlich aus Gründen der Konkurrenz auf dem Boden. "Sie waren in gewisser Weise pausiert", sagt Daniel Ksepka, ein Paläontologe am Bruce Museum in Connecticut, der nicht an der Studie beteiligt war. »Das hat sich als sehr nützlich erwiesen.«

Zeichnung eines Vogels

Die Tinamou-Vögel in Mittel- und Südamerika könnten die ähnlichsten sein, die es in den frühen Tagen nach dem Asteroiden geschafft haben, sagt Daniel Field, ein evolutionärer Paläobiologe von der University of Bath und Hauptautor des Papiers. »Sie sehen ein bisschen wie Wachteln aus«, sagt er und sind entfernte Verwandte anderer primitiv aussehender Vögel, die auf dem Boden leben, wie Strauße und Emus.

Fossile Beweise zeigen, dass Vögel einige Millionen Jahre nach dem Aufprall in Bäume eingezogen sind, aber die Aufzeichnung in den Jahren, die das Aussterben selbst umgaben, ist leer. Field glaubt, dass der Übergang zum Leben in den Bäumen in der Größenordnung von Hunderttausenden von Jahren statt von Millionen Jahren hätte geschehen können. "Wir reden nicht über die schrittweise Aneignung von Vielfalt. Wir reden über ein wirklich beschleunigtes Tempo des Wandels."

Seine Forschung füllt eine Lücke, die uns dem Verständnis der Entwicklung der Vögel näher bringt, indem die Geschichte der Entwaldung aus dem Fossilienbestand mit genetischen Beweisen in Einklang gebracht wird.

»Es ist das erste Mal, dass jemand sagt, es gehe nur darum, terrestrisch zu sein«, sagt Ksepka. "Es macht total Sinn."

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