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Hier ist, wie eine "sehr wahrscheinliche" Fortsetzung des kalifornischen Megasturms von 1862 aussehen würde

2020

Dale Cox ist kein typischer Prophet der Apokalypse. Aber in seiner Arbeit bei der US Geological Survey verbringt der kahle, bärtige und technisch genaue Projektmanager übermäßig viel Zeit mit Katastrophen. Seit 2006 arbeitet Cox mit der interdisziplinären Abteilung Science Application for Risk Reduction zusammen, um hypothetische, aber durchaus realisierbare Katastrophen zu modellieren und die lokalen Regierungen über Präventionsmethoden zu informieren.

Das bekannteste Projekt der Division ist ARkStorm, ein realistisches Szenario einer meteorologischen Katastrophe in ganz Kalifornien, die Überschwemmungen, Schlammlawinen und geschätzte Schäden in Höhe von 725 Milliarden US-Dollar verursachen würde. Während es in der Natur biblisch klingt (und Sie würden eine Arche brauchen, um es zu reiten), steht der Name für "atmosphärischen Fluss 1000", eine ungewöhnlich intensive Version der gewundenen, wasserdichten Strömungen, die Kalifornien erschütterten, als Cox mit mir von seinem sprach Büro in Sacramento.

Als das Team (früher bekannt als Multi Hazards Demonstration Project, das gemeinsam mit der Superstar-Seismologin Lucy Jones gegründet wurde) seine Arbeit aufnahm, steckte das wissenschaftliche Verständnis der atmosphärischen Flüsse noch in den Kinderschuhen. "Die Wissenschaft, die hinter ihnen steckt, war vielleicht 15 Jahre alt, weil sie damals die Satelliten aufstellten, die diese schmalen Bänder erkennen konnten, die riesige Mengen an Wasser transportierten", sagt Cox Aber die meisten Menschen haben den schlimmsten atmosphärischen Fluss in der Geschichte vergessen - und die Tatsache, dass ein ähnliches Ereignis den Goldenen Staat jederzeit wieder treffen könnte.

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Dieser einzigartige Sturm, genannt die Große Sintflut, löste Ende 1861 und Anfang 1862 in 43 Tagen 10 Fuß Regen und Schnee über Kalifornien aus. Der Niederschlag bildete ein Binnenmeer, das sich über 300 Meilen das Central Valley hinunter erstreckte und so viel wie 60 Meilen breit. Mindestens 21 Menschen starben, der Staat erklärte den Bankrott und Cox sagte: "Es sind so viele Rinder ertrunken", dass Kalifornien von einer vorwiegend ranchierenden Wirtschaft zu einer landwirtschaftlichen Salatschüssel überging, die wir heute kennen.

Aber so schnell es ging, wurde es vergessen. »Das wird in Kalifornien nicht wirklich an Schulen unterrichtet«, sagt Cox. »Viele Leute wissen nichts davon.« ARkStorm versucht, diese historische Myopie zu durchscheinen und sich vorzustellen, wie eine weitere Flut dieser Größenordnung aussehen würde, wenn sie heute Kalifornien treffen würde.

Mit Hilfe der Daten, die von den schweren Stürmen in den Jahren 1969 und 1986 stammen, modellierten Cox und sein Team eine Abfolge atmosphärischer Flüsse, die Woche für Woche heiße Luft und Wasser aus dem Pazifik einströmen. Das Ziel war es, ein "machbares" Ereignis zu schaffen, sagt Cox. »Wir haben es zurückgerufen. Wenn wir Worst-Case-Szenarien durchführen, sagen die Leute: „Äh, das ist ein Worst-Case-Szenario, wen interessiert das?“

Aber selbst die schlimmsten Vorhersagen von ARkStorm sind haarsträubend. Jedes vierte Gebäude im Staat würde überfluten. Flüsse würden anschwellen und sogar Küstengemeinden würden überschwemmt, wenn das Hochwasser zu schnell ans Ufer strömt, als dass der Ozean es aufnehmen könnte - eine Situation ähnlich der langen, langsamen Leckage, die Houston nach dem Hurrikan Harvey sah. Die größte Herausforderung ist die schiere Anzahl von Menschen auf dem Weg der Zerstörung. Die Volkszählung von 1860 verzeichnete in Kalifornien nur 379.994; Heute gibt es fast 40 Millionen. Das USGS-Team schätzt, dass mindestens 1, 5 Millionen Menschen evakuiert werden müssten und dennoch "ein erheblicher Verlust an Leben" eintreten würde.

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Die Analyse erforderte Hunderte von Beratern und zwei Jahre Arbeit. Es erforderte auch die Schaffung völlig neuer Werkzeuge. Das USGS-Team von Cox hat die erste Erdrutschanfälligkeitskarte erstellt, die jetzt für eine Vielzahl von Forschungs- und Planungsprojekten verwendet wird. Der Abschlussbericht ist ein Beweis für die Möglichkeiten der Umweltmodellierung. Aber wie wahrscheinlich ist ein weiterer ARkStorm im wirklichen Leben?

Sehr wahrscheinlich stellt sich heraus. Unter Verwendung von forensischen Umwelttechniken wie der Probenahme am Meeresboden haben Forscher festgestellt, dass diese Megastürme überraschend häufig auftreten und zwar in 212, 440, 603, 1029, 1418, 1300, 1605, 1750, 1810 und 1862. Basierend auf den robustesten Daten, sagt Daniel Swain, ein Klimaforscher an der University of California in Los Angeles, hat eine 50: 50-Chance, dass ein weiterer ARkStorm Kalifornien bis 2060 erneut trifft.

Die einzige Hoffnung ist also die Bereitschaft. Cox hat mit jeder erdenklichen Gruppe zusammengearbeitet, von Immobilienentwicklern über Feuerwehren bis hin zu anderen Einsatzkräften. "Wir finden diese bisher unbekannten Schwachstellen", sagt er. Indem man Hypothesen im Voraus durcharbeitet, kann man besser auf echte Krisen reagieren. Das Team von Cox hatte zum Beispiel mit Stadtbeamten im Tahoe-Becken zusammengearbeitet und mehrere Schwachstellen in ihrem Reaktionsplan identifiziert, die behoben wurden, bevor ein Sturm von 2017 in nur drei Wochen 23 Fuß Schnee abschüttete. (Es gab natürlich Raum für Verbesserungen: „Die Auswirkungen der Telekommunikation waren nicht so schlimm, wie wir es in Betracht gezogen hatten“, sagt er. „Wir haben auch nicht in Betracht gezogen, dass es einige Gebiete gab, die überflutet waren und überflutet blieben, weil es sie gab Nur wirklich ein Abfluss in die Gemeinde, und sie müssten diese Jungs in diesen Tauchanzügen runterschicken, um diesen Abfluss zu entsperren und zu versuchen, das Wasser herauszulassen. “)

Während Cox sagt, dass er "Szenarioermüdung" hat und sich fragt, wie lange er noch "Katzen hüten" kann, hat er noch ein paar laufende Apokalypse-Projekte. Sein Team arbeitet mit Kommunen zusammen, um die spezifischen Herausforderungen herauszufinden, die ein ARkStorm für ihre Gemeinde schaffen wird Ventura nach Nevada: Sie haben auch andere Katastrophen modelliert, wie das Potenzial für ein Erdbeben entlang der San-Andreas-Verwerfung. Vielleicht ist ihr bislang größter Beitrag der Great ShakeOut, eine wissenschaftlich validierte Erdbebenübung, an der 68 Millionen Menschen auf der ganzen Welt beteiligt sind 2018.

"Du wirst dich selbst retten müssen", sagt er.

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