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Die Bleiverunreinigung in der Arktis kann uns viel über die Wirtschaft des Mittelalters erzählen

2020

Über Jahrtausende war der Mensch an der Leine. Es wurde verwendet, um Wein zu brauen, Silbermünzen herzustellen und Wasser in Rohrleitungen zu leiten. Noch vor 50 Jahren wurde es dem Benzin beigemischt und in der Hausfarbe enthalten. Schließlich erließen die Regierungen strenge Vorschriften zur Eindämmung des neurotoxischen Metalls, für das es keine sichere Dosis gibt.

Aber die einst produktive Verwendung von Blei durch die Menschheit könnte tatsächlich ein Segen für Historiker sein. Laut den Autoren einer neuen Studie, die am Montag in Proceedings of the National Academy of Sciences veröffentlicht wurde, kann die von Eisbohrkernen der Arktis gesammelte Bleiverunreinigung Jahr für Jahr das wirtschaftliche Auf und Ab im mittelalterlichen Europa aufzeigen .

"Blei ist nett, weil die Hintergrundwerte extrem niedrig sind", sagt Joe McConnell, Hydrologe am Desert Research Institute und Hauptautor der neuen Studie. Während Vulkane und Wüstenstaub auf natürliche Weise Blei in die Atmosphäre abgeben, sind menschliche Aktivitäten die Quelle der überwältigenden Menge an Blei, die in den Himmel gelangt.

In der Antike und im Mittelalter stammte die Hauptquelle für Blei aus schmelzendem Bleiglanz, einem Blei-Silber-Erz, um Silbermünzen herzustellen. "Wenn Sie versuchen, Silber zu gewinnen, gewinnen Sie auch Blei, etwa 100.000-mal so viel wie Silber", sagt McConnell. Wenn das Erz gekocht wird, um die beiden Metalle zu trennen, blubbert das Blei zuerst ab und entweicht in die Atmosphäre. Vom Beginn der industriellen Revolution bis in die 1970er Jahre gelangte Blei hauptsächlich durch Verbrennung fossiler Brennstoffe in die Luft. Kohle und Öl enthalten das Metall. Zu jedem Zeitpunkt in der Geschichte transportierten Winde diese Verschmutzung in die Arktis, wo sie sich ansiedelte und mit jedem kommenden Schnee in Eis eingekapselt wurde.

Wenn ein Eisbohrkern aus arktischen Landschaften gebohrt wird, ist dies im Grunde ein Baumring der atmosphärischen Chemie. So können Wissenschaftler durch die Schichten kratzen, um die Verschmutzung der Vergangenheit aufzudecken. McConnell tat dies seit Jahren und versuchte, die Auswirkungen der industriellen Revolution auf die Bleiverschmutzung zu analysieren. Aber Historiker näherten sich ihm, um weiter zurückzugehen. Da die Bleiverschmutzung vor 1850 hauptsächlich durch die Herstellung dieser Silbermünzen verursacht wurde, dachten die Mittelalterler, dass dies möglicherweise ein quantitatives Maß für die wirtschaftliche Entwicklung in der Vergangenheit sein könnte. (Früher waren es Getreidepreise oder Datierungsbäume, die im Mittelalter verwendet wurden, aber „Blei ist eine sehr objektive Aufzeichnung und viel vollständiger“, sagt McConnell.)

Um diese Aufzeichnung zu erstellen, verwendeten McConnell und sein Team 13 datierte Eisbohrkerne aus Grönland und der russischen Arktis. Sie konzentrierten sich auf Schichten aus den Jahren 500 bis 2010, um das Mittelalter, die frühe Neuzeit und die Neuzeit zu analysieren. Die Wissenschaftler maßen die Bleikonzentrationen von jedem und verwendeten dann ein atmosphärisches Modell, um die Quelle dieser Verschmutzung abzuschätzen.

Vom frühen Mittelalter bis in die 1970er Jahre wuchs die Bleiverschmutzung in der Arktis zwischen 250 und 300 Mal. Um 1850 stieg das Tempo, mit dem diese Verschmutzung abgeladen wurde, sprunghaft an, was die Kohle widerspiegelte, die die Menschen damals verbrannten. Aber auch vorher nahm die Bleiverunreinigung zu. „Ich hatte immer gehört, dass das Mittelalter eine flache und keine wirtschaftlich lebendige Zeit war“, sagt McConnell. "[Aber] Sie sehen wirklich kräftiges Wachstum ... vor allem zwischen 500 n. Chr. Und 1300."

Während die Bleiverunreinigung im Durchschnitt über den Zeitraum, den die Wissenschaftler betrachteten, zunimmt, gibt es viele Höhen und Tiefen von Jahr zu Jahr oder von Jahrzehnt zu Jahrzehnt. Die Bleiverschmutzung nahm mit der Zeit zu, wenn bekannte historische Ereignisse wie neue Minenentdeckungen oder neue Technologien bekannt wurden. In Zeiten von Hungersnot, Krieg, Pest oder Klimastörungen nahm das Metall ab. Während der Kleinen Eiszeit, die um 1300 begann und kaltes Wetter und Ernteausfälle verursachte, sank die Bleiverschmutzung. Während des Schwarzen Todes, als ein Drittel der europäischen Bevölkerung an der Pest starb, verlangsamten sich die Emissionen noch mehr.

"[Die Studie] bestätigt weitgehend das, was wir über die Silberproduktion im Mittelalter und in der frühen Neuzeit wussten (oder vermuteten), obwohl es an vielen Stellen scheint, die historischen Aufzeichnungen schärfer in den Fokus zu rücken", sagt Lawrin Armstrong, mittelalterliche Wirtschaftshistorikerin am Universität von Toronto. Er sei jedoch überrascht über den dramatischen Anstieg der Bleiverschmutzung zwischen 625 und 1000. „Wenn diese Studie zutrifft, spielten Silbermünzen (oder Barren zur Abwicklung größerer Zahlungen) in der frühmittelalterlichen Wirtschaft eine wichtigere Rolle als Ich und die meisten anderen Wirtschaftshistoriker stellen es mir vor. “

McConnell hofft, dass seine Arbeit wertvoll sein wird, um solche historischen Informationen aufzudecken. "Die Idee ist, einen Proxy oder Indikator für die Industrieproduktion zu liefern, über den Historiker sehr aufgeregt sein werden."

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