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Vor 30 Millionen Jahren perfektionierten Ameisen die Landwirtschaft in der Wüste

2022

Ameisen können viel. Essen tragen, Blätter schneiden, Menschen beißen und vielleicht am wenigsten bekannt: Pilze anbauen. Tatsächlich sind sie so gut in der Landwirtschaft, dass sie ihre Pilzsorten ungewollt domestiziert hatten, lange bevor die Menschen Wind in die Landwirtschaft bekommen hatten. Oder existierte überhaupt.

Dies ist eigentlich keine Neuigkeit für jemanden, der auf die Ameisenwelt achtet. Aber wenn Sie nicht auf Ihren entomologischen Zeitschriften sind, hören Sie zu. Wussten Sie, dass Blattschneiderameisen die Blätter, die sie zerhacken, nicht essen? Sie ernten Pflanzenmaterial, damit ihre Pilzgärten wachsen können, damit sie die Pilze fressen können. Diese fleißigen kleinen Kerle leben hauptsächlich in tropischen Wäldern, in denen der Pilz von der Hitze und Feuchtigkeit lebt, aber dort fand die Domestizierung nicht statt. Und das sind Neuigkeiten.

Im Juli 2016 fand der Entomologe Ted Schultz vom National Museum of Natural History zusammen mit einem Team anderer Ameisenvölker heraus, dass Ameisen seit bis zu 65 Millionen Jahren züchten. Irgendwann in diesem Prozess wurden bestimmte Arten der von ihnen gezüchteten Pilze von Ameisenkolonien abhängig und umgekehrt. Die Frage war wann und wie. Und in einem Artikel, der am Dienstag in der Zeitschrift Proceedings of Royal Society veröffentlicht wurde, haben B Schultz und sein Team genau das herausgefunden.

Attine Ameisen - diese Pilzfarmer - sind unterschiedlich stark von den Kolonien abhängig, in denen sie kultiviert werden. Einige Pilze können in die Wildnis zurückkehren und von selbst wachsen. Diese Arten werden "niedere" Pilze genannt, während jene Sorten, die in Ameisenkolonien wachsen müssen, als "höher" bezeichnet werden. Das scheint unfair und rückwärts. Sicherlich ist der Pilz, der sich von selbst heraus wagen kann, die höhere Form des Pilzes. Es ist sinnvoller, wenn man es aus der Sicht der Ameisen betrachtet. Einige Arten von Ameisen kultivieren Pilzarten, die keine Sporen produzieren, was bedeutet, dass sie ihren eigenen Samen nicht verbreiten können. Blattschneider füttern ihre Pilze mit frischen Blättern, während die anderen Attine tote Biomasse verwenden. In beiden Fällen ist der Effekt derselbe: Ein üppiger Garten, der direkt in Ihrer Kolonie wächst.

Aber in einer feuchten, warmen Umgebung wie den Tropen ist es für den Pilz schwierig, so abhängig von Ameisen zu werden. Es wäre zu leicht für Sporen, sich außerhalb des Nestes auszubreiten, und für Pilzpopulationen, sich in Ameisenkolonien zu kreuzen und daraus auszubrechen. Schultz und Company haben herausgefunden, was tatsächlich passiert ist, indem sie sich die Entwicklung der Ameisenlandwirtschaft und ihrer Pilzsorten angesehen haben. Attine Ameisen begannen im Regenwald zu züchten, aber die Domestizierung fand in trockeneren Klimazonen wie Wüsten oder Savannen statt.

In diesen Gefilden wuchsen die Pilze am besten in den vergleichsweise feuchten unterirdischen Kolonien, die ihre Ameisenoberhäupter geschaffen hatten. Im Laufe der Zeit wurde dies zu einer Unfähigkeit, außerhalb des Nestes zu wachsen, da sie genetisch dazu nicht in der Lage waren. In ähnlicher Weise verloren die Ameisen die Fähigkeit, eine wichtige Aminosäure, Asparagin, herzustellen, die der Pilz ihnen liefert. Und voila: gegenseitige abhängigkeit. Als einige dieser Landwirte in den Regenwald zurückkehrten, waren ihre symbiotischen Beziehungen gefestigt.

All dies geschah vor ungefähr 30 Millionen Jahren, in einer Zeit allgemeiner Abkühlung, als trockenes Klima häufiger war (und ungefähr 35 Millionen Jahre, nachdem Ameisen überhaupt mit der Landwirtschaft begonnen hatten). Es ist auch Millionen von Jahren her, bevor die Menschen die ganze Landwirtschaft verstanden haben, obwohl wir zu diesem Zeitpunkt ein wenig hinter der evolutionären Zeitlinie zurückgeblieben sind. Im Gegensatz zu Ameisen konnten wir verstehen, dass wir bei Veränderungen der Kultur tatsächlich Merkmale auswählen konnten, die uns beim Anbau der Pflanze halfen. Domestizierter Weizen hat seine platzenden Samenkapseln verloren, so dass es nahezu unmöglich ist, sich von selbst zu vermehren, ähnlich wie die Ameisenpilze ihre Sporen verloren haben. Es ist nur so, dass Ameisen es ungewollt getan haben. Kreide also noch eine für die Ameisen - wenn sie sich jemals erheben und revoltieren, sind wir fertig.

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