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Es wurden gerade sieben erdgroße Planeten gefunden, die einen nahe gelegenen Stern umkreisen

2022

Planetenjäger sind immer auf der Suche nach erdähnlichen Welten - felsigen Planeten, die nicht zu heiß und nicht zu kalt sind, damit flüssiges Wasser auf der Oberfläche fließt. Jetzt haben Wissenschaftler den Jackpot geknackt und sieben erdgroße Exoplaneten entdeckt, die einen einzelnen Stern in nur 39 Lichtjahren Entfernung umkreisen.

Der Stern mit dem Namen TRAPPIST-1 soll die Heimat von drei Exoplaneten sein. Mithilfe einer Vielzahl von Observatorien - darunter das Small Telescope Transiting Planets und Planetesimals (alias TRAPPIST, der Namensgeber des Sterns), das Very Large Telescope in Chile und das Spitzer Space Telescope der NASA - fanden die Forscher vier weitere Planeten im System. Die Planeten wurden entdeckt, als sie vor dem Stern vorbeikamen und einen Teil seines Lichts aus der Sicht der Erde blockierten.

"Es ist das erste Mal, dass wir so viele erdgroße Planeten in einem einzigen System finden, " sagt Emmanual Jehin, Mitautor der Studie, die heute in Nature veröffentlicht wurde .

Fünf der Planeten von TRAPPIST-1 haben eine ähnliche Größe wie die Erde, während die anderen beiden etwas kleiner sind als unsere eigene Welt. Ihre Dichte legt nahe, dass sechs der Exoplaneten aus Gestein bestehen. Die siebte und am weitesten entfernte mag eine Eiswelt sein.

Es wird angenommen, dass die drei Exoplaneten, die dem Stern am nächsten liegen, zu heiß sind, um viel Oberflächenwasser aufzunehmen, und die siebte ist möglicherweise zu kalt. Die Temperaturen auf dem vierten, fünften und sechsten Planeten können jedoch genau richtig sein. Wenn sie erdähnliche Atmosphären haben, können sie Ozeane, Seen und Flüsse beherbergen. Und wo Wasser ist, gibt es eine Möglichkeit des Lebens, wie wir es kennen.

Sechs der Planeten bewegen sich ziemlich nahe an ihrem Stern, so dass ihre "Jahre" zwei Wochen oder weniger dauern. Es funktioniert jedoch, weil TRAPPIST-1 ein kleiner, trüber Stern ist, der als roter Zwerg bezeichnet wird, sodass die Planeten nicht so verbrannt sind, wie sie in unserem eigenen Sonnensystem wären.

"Es ist ein sehr kleines, sehr kompaktes System", sagt Jehin. "Die sieben Planeten sind alle gut in der Umlaufbahn von Merkur enthalten."

Die Schwerkraft könnte den Planeten in diesem Mini-Sonnensystem seltsame Dinge antun. Weil sie so eng zusammengedrückt sind, zieht jeder Planet gravitativ an seinen Nachbarn, verzerrt möglicherweise seinen Kern und erzeugt Wärme. Dieser Prozess, Gezeitenerwärmung genannt, führt dazu, dass Eiswelten wie Europa und Enceladus flüssige innere Ozeane entwickeln.

In TRAPPIST-1 kann die Gezeitenblockierung jedoch ein Problem darstellen. Wie der Mond der Erde zeigen diese Planeten ihrem Stern wahrscheinlich immer dasselbe Gesicht, was zu einer heißen und einer kalten Seite führt. Das könnte dazu führen, dass die Planeten weniger einladend für das Leben sind.

Ein weiteres potenzielles Problem besteht darin, dass Astrophysiker vermuten, dass junge rote Zwergsterne turbulent sind und häufig Sternenmaterial in den Weltraum schleudern. Diese Sonneneruptionen könnten nahegelegene Exoplaneten bestrahlen, ihre Atmosphäre verbrennen, die Wasserversorgung unterbrechen und die Lebenschancen zerstören.

Jehin ist jedoch der Ansicht, dass weitere Untersuchungen zum Verhalten der Roten Zwerge erforderlich sind. Das Team glaubt, die Planeten hätten sich weiter vom Stern entfernt gebildet und seien dann näher herangewandert, was sie möglicherweise vor rebellischen Aktivitäten bewahrt hat, als der Stern noch jung war.

Außerdem, sagt Jehin, ist dieser Stern im Vergleich zu anderen sehr kleinen Sternen extrem leise. Es ist sehr ruhig im Vergleich zu Proxima Centauri, zum Beispiel. Wenn wir optimistisch sind, könnten mindestens fünf der Planeten - vielleicht nicht der erste und vielleicht nicht der letzte -, aber mindestens fünf könnten etwas flüssiges Wasser auf der Oberfläche haben, wenn Sie haben Atmosphären und den richtigen Druck. "

Auch wenn sich herausstellt, dass die TRAPPIST-1-Planeten nur trockene, luftlose Gesteine ​​sind, die das Leben nicht unterstützen können, sind die heutigen Ergebnisse ein gutes Zeichen für die Suche nach anderen erdähnlichen Exoplaneten.

Ungefähr 85 Prozent der Sterne in unserer Galaxie sind rote Zwergsterne. Wenn es sich also um etwas wie TRAPPIST-1 handelt, können sich daraus viele Exoplaneten von der Größe der Erde ergeben.

Außerdem stellt der Astronom Ignas Snellen in einem unabhängigen Kommentar in Nature fest, dass es für jeden Exoplaneten, den unsere Teleskope entdeckt haben, 20- bis 100-mal mehr gibt, die ihre Sterne nicht auf einem Weg zwischen Erde und Stern umkreisen.

Mit anderen Worten, es könnten Tonnen mehr Planeten da draußen sein, die wir mit unserer gängigsten Ausrüstung für die Planetenjagd nicht sehen können.

NASAs Transiting Exoplanet Survey Satellite soll 2018 starten und dabei helfen, einige weitere dieser verborgenen Welten aufzuspüren. Es wird 200.000 der hellsten Sterne am Himmel untersuchen und nach verräterischen Schatten Ausschau halten, die darauf hindeuten, dass sich ein Exoplanet vor seinem Stern kreuzt.

Und vielleicht können wir bald mehr über die TRAPPIST-1-Planeten selbst erfahren. Nach dem Start des James-Webb-Weltraumteleskops Ende 2018 können möglicherweise die Atmosphären und das Klima der Exoplaneten analysiert werden, um festzustellen, ob dort möglicherweise lebende Organismen leben - oder zumindest die notwendigen Bestandteile des Lebens, wie wir es kennen.

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