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Eine Dinosaurier-Ei-Bonanza hilft Ökologen, die prähistorische Elternschaft zu verstehen

2020

Das vielleicht Erstaunlichste an Fossilien ist, dass sie uns nicht nur zeigen, wie ausgestorbene Tiere ausgesehen haben, sondern auch, wie diese Tiere gelebt haben. Sogar ein versteinertes Dinosaurier-Ei kann eine Fülle von Hinweisen auf das Verhalten seiner Eltern liefern.

Dinosaurierjäger in der Javkhlant-Region der Wüste Gobi in der Mongolei entdeckten kürzlich 15 außergewöhnlich gut erhaltene Gelege, die von einer Art von Theropodendinosauriern stammten. Durch eine fantastische Detektivarbeit argumentieren die Forscher, dass diese fossile Fundstätte den stärksten Beweis dafür liefert, dass solche Dinosaurier in Kolonien nisten und ihre Eier schützten.

Ich bin ein Verhaltensökologe. Ich untersuche, wie Tiere leben und wie Arten in Ökosystemen zusammenpassen. Wir können die Verhaltensökologie früherer Arten und Ökosysteme aufdecken, indem wir heute Fossilien und unser Wissen über Tiere und Lebensräume nutzen. In diesem Fall schlage ich vor, dass diese Dinosaurier ihre Eier als Gemeinschaft geschützt haben, anstatt sich nur um ihre eigenen Nester zu kümmern. Es ist auch möglich, dass sich diese Dinosaurier nach dem Schlüpfen nicht mehr um ihre Jungen kümmern mussten.

Die kugelförmigen Eier wurden in Gelegen von drei bis 30 Eiern in einer saisonal trockenen Überschwemmungsfläche gefunden. Sie wurden gegen Ende der Kreidezeit vor etwa 66 m Jahren gelegt, nicht lange bevor die Dinosaurier verschwanden.

"copyright": "© Jason Gilchrist

Die Eier haben einen Durchmesser zwischen 10 cm und 15 cm, ähnlich groß wie die größten lebenden Vogelarten, der Strauß. Durch den Vergleich der Eier mit fossilen embryonalen Überresten in anderen Eiern konnten die Wissenschaftler feststellen, dass diese Exemplare wahrscheinlich aus der Familie der Therizinosauroidea stammten.

Die Schalen der Eier haben eine hohe Porosität, was bedeutet, dass sie viele kleine Löcher enthalten. Die Forscher untersuchten, wie sich dies mit den Eiern lebender Arten vergleichen lässt. Wir wissen, dass diese Dinosaurier in einer trockenen Umgebung leben und Tiere in diesen Lebensräumen (wie Strauße) normalerweise Eier mit wenigen Poren legen, um den Wasserverlust zu minimieren.

Stattdessen ähnelt die hohe Porosität der Javkhlant-Eierschalen denen der australasiatischen Megapodenvögel wie des Mallee-Geflügels und der Krokodile. Diese Arten bedecken oder vergraben ihre Eier in organisch reichem Material, das beim Verrotten Wärme erzeugt, um die Eier zu inkubieren. Die hohe Porosität der Javkhlant-Eier legt nahe, dass diese Dinosaurier dasselbe taten, da die Poren es dem sich entwickelnden Embryo erleichtert hätten, in der feuchten, sauerstoffarmen Umgebung der verrottenden Vegetation zu atmen.

Die Fossilien wiesen auch darauf hin, dass alle Eier in derselben Brutzeit gelegt und geschlüpft waren, was den Nachweis erbrachte, dass die Dinosaurier in Kolonien nisteten. Ungefähr 60% von ihnen schlüpften erfolgreich, eine relativ hohe Schlupfrate, ähnlich der von modernen Vögeln und Krokodilen, die ihre Eier schützen. Dies stützt das Argument, dass diese Dinosaurier auch ihre Nester pflegten.

Der berühmteste Beweis für die elterliche Sorge der Dinosaurier stammt von einem Fossil einer Mutter, die Oviraptor auf einem Nest aus Eiern gefunden hatte. Das neue Verständnis der Dinosaurierskelette legt nahe, dass diese "Big Mama" eigentlich in "Big Papa" umbenannt werden sollte. Männliche (väterliche) Fürsorge mag die Stammform der elterlichen Fürsorge gewesen sein, mit Vögeln, die sich aus Theropodendinosauriern entwickelt haben (Vögel sind Vogeldinosaurier). In der primitivsten Gruppe lebender Vögel (einschließlich des Straußes) sitzen normalerweise die männlichen Vögel auf Eiern.

Bei unseren Therizinoid- Dinosauriern denken wir jedoch, dass die Eier begraben wurden, was bedeutet, dass die Eltern nicht darauf sitzen müssen, um inkubiert zu werden. Das heißt aber nicht, dass sie die Eier komplett aufgegeben haben.

Moderne Megapodenvogel- und Krokodilarten, die ihre Eier nach dem Legen und Begraben verlassen oder selten besuchen, weisen eine relativ niedrige Bruterfolgsrate (unter 50%) auf, da Raubtiere die Nester angreifen. Aber wie wir gesehen haben, hatten die Javkhlant-Eier eine höhere Schlupfrate von 60%.

Wenn die erwachsenen Dinosaurier ihre Eier nicht physisch inkubierten, sondern die Nester an einem Gemeinschaftsstandort schützten, könnte dies auf eine gemeinsame Verteidigung der Eier oder auf eine gemeinsame Zucht hindeuten, bei der Einzelpersonen die Nachkommen anderer "alloparental" versorgen.

Megapode-Girls sind jedoch supersozial. Das heißt, wenn sie schlüpfen, können sie völlig selbstständig überleben und erhalten keine (nach dem Schlüpfen) elterliche Fürsorge. Während der Erfolg beim Schlüpfen darauf hindeutet, dass diese Dinosaurier sich um ihre Eier kümmerten, mussten sie ihre Jungen nach dem Schlüpfen möglicherweise nicht mehr schützen.

Leider ist es aufgrund der Beschränkungen des Fossilienbestandes sehr schwierig, direkte Belege für die gemeinsame Zucht und Genossenschaftspflege von Dinosauriern zu finden. Wir brauchen Beweise dafür, dass mehr als zwei Erwachsene sich um eine einzelne Brut kümmern, oder dass ein Erwachsener sich um mehr Eier kümmert, als in eine einzelne Kupplung gelegt werden könnten.

Was auch immer zukünftige Fossilienfunde enthalten, es steht außer Frage, dass sie mehr Fenster des Verständnisses für die Verhaltensökologie lang ausgestorbener Dinosaurier öffnen werden. Unser Verständnis wird nicht nur von den Fossilien selbst, sondern auch von der Interpretation des Verhaltens moderner Arten beeinflusst. Die Verhaltensdynamik von Dinosaurier-Ökosystemen unterschied sich nicht so stark von der heutigen.

Jason Gilchrist ist Ökologe an der Edinburgh Napier University. Dieser Artikel wurde ursprünglich in The Conversation veröffentlicht.

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